Een crisismanager met lef

Zeilen was tot zijn vijfentwintigste de grote passie van Willem van Walt Meijer (46), de nieuwe bestuursvoorzitter van groente- en fruitconcern The Greenery. Naast zijn studie bedrijfseconomie en zijn militaire dienst was hij vooral bezig met trainen. In 1980 en 1984 deed hij mee aan de Olympische Spelen. ,,Met zeilen heb ik geleerd wat doorzettingsvermogen is'', zegt Van Walt Meijer, die nog steeds sport, ,,maar niet meer met het fanatisme van toen, dat stop ik nu in mijn werk''.

Na de Spelen van 1984 in Los Angeles lonkte het bedrijfsleven. Het werd Calvé Pindakaas van Unilever. ,,Daar ging het niet best in die tijd'', zegt Cees 't Hart, die tegelijk met Van Walt Meijer bij Unilever in dienst kwam en tegenwoordig Unilevers wasmiddelen- en shampoobedrijf Lever Fabergé in Italië leidt. ,,Willem was een van de mensen achter de reclamecampagne met Petje Pitamientje, waarmee Calvé Pindakaas er weer helemaal bovenop is gekomen.''

Na Calvé vertrok Van Walt Meijer medio jaren negentig voor Unilever naar Indonesië en later naar Ierland en Rusland. ,,In Rusland kwam hij midden in de roebelcrisis terecht'', zegt Frank Keepers, destijds personeelsdirecteur bij Unilever in Rusland, nu werkzaam voor de mondiale thee-activiteiten van het levensmiddelenconcern. ,,Unilever verloor door die crisis veel geld, maar Willem slaagde er toch in geld los te peuteren voor de lokale productie. Daar was een hoop lef voor nodig.''

Unilever bouwde een theefabriek in St. Petersburg en een margarinefabriek in Moskou. Daarmee creëerde het bedrijf honderden banen. Keepers: ,,Van Walt Meijer heeft daardoor een goede relatie met de lokale overheid opgebouwd én Unilever Rusland een dienst bewezen, want door lokaal te produceren hoefden er geen dure levensmiddelen meer geïmporteerd te worden.''

Vorig jaar keerde Van Walt Meijer terug naar Nederland, waar hij de leiding kreeg over de Europese diepvriesactiviteiten van Unilever. ,,Wat ik daar miste was de directe operationele verantwoordelijkheid. Het is toch een verzameling min of meer zelfstandig opererende bedrijven, waar je vanaf de zijlijn meer eenheid in probeert te brengen'', vindt hij. ,,Ik maak liever deel uit van een team dat zijn eigen toekomst kan bepalen. Ik houd ervan om iets vast te pakken waarvan je achteraf kunt zeggen: dat hebben wij gedaan.''

Volgens Cees 't Hart hoort Van Walt Meijer niet thuis op een hoofdkantoor. ,,Hij past niet zo goed in een matrixorganisatie waar hij verantwoordelijk is voor een klein deelterreintje. Hij runt liever zijn eigen tent. Daar is hij veel beter in.'' Te veel vergaderen is niks voor hem, zegt 't Hart. ,,Daar is hij te ongeduldig voor. Als het moet kan hij behoorlijk Nederlands zijn. Engelsen en Indonesiërs zouden dat bot noemen. Ik noem het liever recht door zee.''

't Hart keek er wel van op dat Van Walt Meijer na twintig jaar vertrok bij Unilever. ,,Ik had altijd gedacht dat, als hij ooit weg zou gaan bij Unilever, hij naar een havenbedrijf zou gaan.'' Van Walt Meijer groeide op in Rotterdam in een familie van reders. ,,Mijn passie ligt wel een beetje in de Rotterdamse haven'', zegt hij zelf daarover, ,,maar daar heb ik tot nu toe nog nooit iets mee gedaan''.

Een belangrijke reden voor Van Walt Meijer om over te stappen naar The Greenery was dat dit bedrijf vooral vanuit Nederland opereert. ,,Ik wilde op zich niet weg bij Unilever, maar de voor mij interessantste banen bij Unilever zijn nu eenmaal in het buitenland, terwijl ik de komende tijd juist in Nederland wil blijven, omdat mijn kinderen hier naar de middelbare school gaan.''

De overstap van een internationaal, beursgenoteerd concern naar een volledig Nederlands bedrijf dat eigendom is van groente- en fruittelers, is volgens Van Walt Meijer groot, ,,maar niet groter dan de overstap van het ene naar het andere Unileverbedrijf. Daar kwam ik gedurende al die jaren ook steeds in een totaal andere lokale cultuur terecht.''

Van Walt Meijer is sinds een paar weken werkzaam als bestuursvoorzitter van The Greenery, dat groente en fruit van Nederlandse telers aan supermarkten in binnen- en buitenland levert. ,,Eerlijk gezegd had ik nog nooit van The Greenery gehoord'', geeft hij toe. ,,Het is een jong bedrijf dat uit een aantal fusies ontstaan is toen ik in het buitenland zat. Dat is me toen even ontgaan, maar inmiddels is mij duidelijk dat er steeds meer aandacht is voor gezond en lekker eten en dat die trend voor The Greenery een stevige ondergrond vormt.''