Citigroup zegt sorry, en terecht

Citigroup heeft zijn rekensommetje eindelijk af. De Amerikaanse bank heeft zich gerealiseerd dat de opbrengst van een controversiële transactie voor eigen rekening, waarbij een groot aantal Europese staatsobligaties werd verkocht en op dezelfde dag tegen een lagere koers weer werd teruggekocht, niet heeft opgewogen tegen de repercussies die deze handelwijze heeft teweeggebracht. Door de transactie hebben veel marktpartijen verliezen geleden, omdat Citigroup handig gebruik wist te maken van het feit dat het MTS-handelsplatform de marktdeelnemers verplicht de liquiditeit te garanderen. Maar nu zegt 's werelds grootste bank zijn gedrag van vorige maand te betreuren.

Hoe je er ook tegenaan kijkt, de spijtbetuiging van Citigroup is terecht. Om te beginnen wordt de winst uit de handel voor eigen rekening lager gewaardeerd dan de winst uit de handel in opdracht van derden. En als zich onder je klanten Europese regeringen bevinden met omvangrijke portefeuilles aan advies- en begeleidingsopdrachten, is het niet slim om die tegen je in het harnas te jagen. Het heeft Citigroup een maand gekost om zijn vergissing te erkennen.

Intussen is de bank verwikkeld geraakt in diverse onderzoeken door toezichthouders. In afwachting van de uitkomst daarvan heeft Citigroup in het openbaar niets gezegd over wat er precies is gebeurd.

Maar een intern memo over de transactie bevat een duidelijke boodschap voor de klanten: ,,Helaas hebben we niet goed ingezien wat de gevolgen zouden zijn voor onze klanten, de andere marktdeelnemers en de toezichthouders. We moeten ons ervan verzekeren dat we bij alles wat we doen rekening houden met de gevolgen die onze handelwijze heeft voor onze klanten en voor de markten.''

Toch lijkt het memo ook een poging om een nogal gunstig beeld te schilderen van de omstandigheden waarin de transactie plaatsvond, door haar op te voeren als een voorbeeld van Citigroups streven naar vernieuwing. Dat klinkt als een vergoelijkende uitleg van een transactie waarvan het voornaamste motief winstbejag lijkt te zijn geweest. Gezien dit alles zou er wel eens meer dan een memo voor nodig kunnen zijn om handelaren ertoe te bewegen hun handelwijze te veranderen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.