Canadese ijshockeyers veroveren wereldbeker

Canada heeft gisteravond in Toronto de wereldbeker ijshockey gewonnen. De Canadezen versloegen in de finale van het achtlandentoernooi Finland met 3-2, en bevestigden daarmee wat hun fans in de Air Canada-arena al op spandoeken verkondigden voordat de puck het ijs raakte: ,,Hockey is de sport van Canada.''

IJshockeysupporters vierden op een zwoele nazomeravond in Toronto, in een zee van rood en wit, de internationale heerschappij van hun nationale ploeg in de belangrijkste wintersport in Noord-Amerika. Canada, dat twee jaar geleden in Salt Lake City na een halve eeuw de olympische titel veroverde door een overwinning op gastland de Verenigde Staten, bezit nu ook de wereldbeker, een onregelmatig gehouden competitie op het hoogste niveau waarin acht landen (de Verenigde Staten, Canada, Rusland, Zweden, Finland, Tsjechië, Slowakije en Duitsland) meedongen. Meer is er niet te winnen.

Met minder dan het kampioenschap waren ijshockeyfans in `het Grote Witte Noorden' niet van plan genoegen te nemen. Maar ze zullen maanden op de zege moeten teren, omdat de reguliere, Amerikaans-Canadese competitie, de National Hockey League (NHL), het komende seizoen zo goed als zeker zal worden lamgelegd door een arbeidsconflict. Vandaag verloopt een deadline voor het bereiken van een CAO tussen de NHL en de spelersorganisatie, de NHLPA. Zonder akkoord blijven de ijshockeyarena's in Noord-Amerika het komende seizoen – en wellicht langer – dicht.

De voorlopig laatste wedstrijd in tophockey was een waardige afsluiter. Canada, dat de finale bereikte door Tsjechië te verslaan, nam al vroeg de leiding met een doelpunt in de eerste minuut. De Canadezen vormden het jongste en meest dynamische team van het toernooi, met een groot aantal nieuwe talenten van onder de 25 jaar – een teken dat ook de toekomst er voor Canada goed uitziet op het ijs. Onder hen drie jonge spelers, Vincent Lecavalier, Martin St.Louis en Brad Richards, die met de Tampa Bay Lightning uit Florida dit voorjaar de felbegeerde Stanley Cup wonnen.

De Finnen, die als underdog de finale bereikten na een verrassende overwinning op titelverdedigers de VS, toonden hun strijdlust door na zes minuten een gelijkmaker af te leveren. Het Finse spel werd gekenmerkt door een meer verdedigende stijl; hoeksteen van het Finse team was doelman Miikka Kiprusoff, een van de beste goalies in de NHL. In dienst van de Calgary Flames hielp hij die ploeg dit voorjaar naar de finale van de Stanley Cup.

Ondanks Kiprusoffs reputatie scoorde Canada in de tweede periode opnieuw als eerste, met een schot dat min of meer per ongeluk het net ingleed. Canada voerde vervolgens de druk op in de rest van de periode, en overleefde een periode van twee minuten met een man minder wegens het tackelen van een Fin voor het net. De power play van de Finnen was tevergeefs. In de laatste minuut leverde Finland weer een gelijkmaker met een prachtige solo van Tuomo Ruutu, die drie Canadezen ontweek en de puck schuin langs de Canadese doelman schoot.

Canada scoorde ook in de derde periode binnen een minuut, een treffer van de jonge Shane Doan. Het bleek het winnende doelpunt, want deze keer hadden de Finnen geen antwoord op het voortdurende initiatief van de Canadezen. ,,Het was een geweldig toernooi,'' reageerde Wayne Gretzky, algemeen directeur van de Canadese ploeg en een van de meest legendarische spelers uit de ijshockeygeschiedenis. ,,We hebben op geen moment achter gestaan, dat heb ik nog nooit meegemaakt. Ik draai al heel wat jaren mee met het Canadese team, en dit is een van de meest professionele selecties van spelers ooit.''

Volgens Saku Koivu, aanvoerder van Finland, kende Canada ,,geen zwakke plekken.'' Finland heeft echter ,,respect afgedwongen'' door de finale te bereiken, zei hij. ,,Vroeger verloren we altijd in de kwartfinale of de halve finale. Nu hebben we bewezen dat we tegen elk land kunnen spelen. Dit toernooi heeft ons zelfvertrouwen veel goed gedaan.'' Het onverwachte succes van de Finnen leidde in Finland tot nieuw enthousiasme voor ijshockey; de wedstrijd tegen de Amerikanen is daar uitgeroepen tot het belangrijkste duel uit de Finse ijshockeygeschiedenis en de finale was er vannacht rechtstreeks op tv te zien.

Bij het genoemde CAO-conflict in de NHL is de instelling van een salarisplafond voor de ijshockeyspelers de inzet. De NHL, die zegt vorig jaar 224 miljoen dollar (183 miljoen euro) te hebben verloren, wil zo'n plafond opnemen in de nieuwe overeenkomst om het gemiddelde spelerssalaris terug te dringen van 1,8 miljoen tot 1,3 miljoen dollar. De National Hockey League Players Association geeft de voorkeur aan de huidige regeling, waarin salarissen aan de vrije markt worden overgelaten. Die regeling loopt vanavond om middernacht af. Besprekingen zijn al afgebroken. Verwacht wordt dat de NHL morgen zal aankondigen dat zij geen zaken met de spelers doet en dat het ijshockeyseizoen tot nader order wordt afgelast.