Metro-Goldwyn-Mayer komt in handen van Sony

Een consortium onder leiding van mediaconcern Sony heeft gisteren de laatste grote onafhankelijke Hollywood-studio gekocht. Metro-Goldwyn-Mayer, onder andere bekend van de James Bond-films, maar ook van klassiekers als de Wizard of Oz, Rainman en Fargo, komt voor een bedrag van 4,8 miljard dollar (3,9 miljard euro) in handen van Sony.

Sony is vooral geïnteresseerd in de fameuze filmotheek van de MGM-studio, bekend van de brullende leeuw die vooraf gaat aan de hoofdfilm. De Japanse elektronicagigant troefde op het laatste moment Amerika's grootste mediaconcern TimeWarner af, dat aanvankelijk voorop lag om de begeerde studio over te nemen.

Sony en zijn partners, kabeldistributeur Comcast, een zakenbank en twee beleggingsfirma's, betalen een kleine 3 miljard dollar voor MGM, maar nemen ook nog eens schulden ter waarde van 1,9 miljard voor hun rekening. MGM werd in april dit jaar te koop aangeboden voor naar verluidt 5 miljard dollar door de 87-jarige superbelegger Kirk Kerkorian, die 74 procent van de aandelen bezit, en sinds de jaren zestig vele miljoenen dollars aan winst heeft gemaakt met het verkopen en weer terugkopen van de studio. Dit is de derde keer dat Kerkorian MGM van de hand doet.

Het Japanse elektronica-concern Sony wil zijn belangen in zogenoemde `content' (programma's en films) uitbreiden, om zodoende consumenten exclusief te bedienen via zijn eigen elektronische media. De deelname van kabelboer Comcast in het winnende bod is delicaat, aangezien Comcast eerder dit jaar een bod op entertainment-concern Walt Disney uitbracht dat door velen werd gezien als kansloos, en het ook was. Comcast wil nu MGM's films, die door Sony worden beheerd, verspreiden via de kabel.

De Columbia studio's, bekend van de wereldwijde hit Spider-Man, en Sony Classics, dat onder andere Pedro Almodovars films uitbrengt, zijn al in Sony's bezit. MGM heeft Sony's interesse niet zozeer wegens zijn nieuwe producties, alswel om zijn bewezen kaskrakers, zoals de James Bond-films en de Pink Panther-serie, die het steeds opnieuw kan uitbrengen, al dan niet op nieuwe DVD's, waar extra materiaal aan is toegevoegd zoals interviews met hoofdrolspelers. De MGM-filmotheek is met vierduizend films de grootste van Hollywood.

Het bieden op MGM, dat al weken gaande was, werd op het laatste moment spannend, zo blijkt uit verslagen in de Amerikaanse media. Afgelopen donderdag dacht Richard Parsons, bestuursvoorzitter van TimeWarner, met diens bod van 4,6 miljard dollar in contanten, een overeenstemming te hebben bereikt met Alex Yemenidjian, topman van MGM, en Kerkorian. Totdat er op het kantoor van Yemenidjian in Los Angeles een fax binnen kwam rollen van Sony, met een hoger bod, dat mogelijk werd gemaakt door de deelname van Comcast.

Tijdens het weekeinde werd er druk overlegd door de groep onder leiding van Sony op het eiland Martha's Vineyard, voor de kust van Massachussets. Brian Roberts, de topman van Comcast heeft daar een buitenhuis. Dat Comcast, Amerika's grootste kabelonderneming, een partij was in de onderhandelingen werd angstvallig geheimgehouden, wegens de eerdere blunder met Disney. Uiteindelijk deed de groep een bod van 4,8 miljard dollar. Parsons van TimeWarner had MGM intussen een ultimatum gesteld: als de studio maandag nog niet was ingegaan op het bod van 4,6 miljard, dan werd het ingetrokken. Aldus geschiedde.

Sony en partners hebben MGM een borg betaald van honderdvijftig miljoen dollar die de studio ook mag houden als de overeenkomst uiteindelijk niet door zou gaan.