Arsenal: meer geld en minder rust

In de eerste wedstrijd van de Champions League speelt PSV vanavond in Londen tegen Arsenal, dat vorig seizoen ongeslagen kampioen van Engeland werd.

Arsenal en PSV hebben één ding gemeen: ze voldoen beide al jaren niet aan de verwachtingen in de Champions League. De Londense club kwam onder trainer Arsène Wenger ondanks successen in Engeland en peperdure investeringen nooit verder dan de kwartfinales. PSV werd zeven keer uitgeschakeld in de eerste ronde.

Op Highbury, waar de Eindhovenaren net als Ajax een keer een gelijkspel afdwongen, wordt dit seizoen wederom met enige hunkering uitgekeken naar het elitebal van de Europese topclubs. Het is een droom voor Arsenal de Champions League te winnen. Al blijft de prolongatie van de Engelse titel het hoofddoel. ,,We waren nog nooit zo dichtbij de eindzege in de Champions League als vorig seizoen'', zei de Fransman Wenger (54) afgelopen weekeinde tegen de Britse media. ,,Het was de beste kans in zes jaar. Maar defensief kwamen we te kort om dat doel te bereiken.''

Arsenal heeft door de jaren heen een geroutineerde selectie gekregen. Verschillende spelers kunnen bogen op dertig tot vijftig duels in de Champions League. Ze bulken van het zelfvertrouwen omdat ze op Engels grondgebied een ongeslagen record hebben opgebouwd van 45 wedstrijden. Arsenal is dit seizoen nog zonder puntenverlies koploper in de Premier League, heeft twee punten voorsprong genomen op stadgenoot Chelsea en negen punten op Manchester United, jarenlang de grote concurrent in Engeland. ,,Het is nu tijd om in de Champions League te laten zien hoe goed we werkelijk zijn'', verklaarde Wenger in The Times. ,,We hebben de stootkracht, het vertrouwen en de spirit om ver te komen.''

Toch heeft de Franse coach niet helemaal een gerust gevoel over het nieuwe Europese avontuur. Hij vindt dat de Engelse clubs qua programmering in het nadeel zijn ten opzichte van sommige landen op het continent. Daarom tipt hij Panathinaikos en Olympique Lyon als clubs die in de nieuwste editie van de Champions League voor een verrassing kunnen zorgen. Dit in navolging van FC Porto (winnaar vorig seizoen) en AS Monaco (verliezend finalist).

,,Je kunt je afvragen waarom een Portugees en een Frans elftal toen in de eindstrijd stonden'', stelt Wenger in het UEFA-bulletin. ,,Zij vertegenwoordigen landen die de clubs een betere voorbereiding gunnen dan in Engeland. In Frankrijk hoeven deelnemers aan de Champions League nooit op zaterdag te spelen als ze de dinsdag erna in Europees verband moeten uitkomen. Dan voetballen ze op de donderdag of vrijdag ervoor, of ze hebben een vrij weekeinde. In Portugal gebeurt hetzelfde. Dat heeft invloed op de prestaties.''

Hier staat natuurlijk tegenover dat Arsenal met een astronomisch budget van honderden miljoenen euro's over twee gelijkwaardige teams kan beschikken. De toppers van het elftal worden in de watten gelegd. Zo verdient de Fransman Patrick Vieira 69.000 euro per week. Niettemin bracht Real Madrid hem deze zomer aan het twijfelen met ongetwijfeld een nog aantrekkelijker honorarium. Tot grote woede van Arsenals vice-voorzitter David Dein die zelfs dreigde naar de wereldvoetbalbond FIFA te stappen. Half augustus hakte Vieira zelf de knoop door en maakte bekend The Gunners trouw te blijven.

Arsenal deed afgelopen seizoen afstand van zestien spelers, van wie Silvain Wiltord (naar Olympique Lyon), Martin Keown (Leicester City), Kanu (West Bromwich Albion), Giovanni van Bronckhorst (FC Barcelona) en Ray Parlour (Middlesbrough) de bekendsten waren. Het verdiende geld werd onder meer geïnvesteerd in Robin van Persie (ex-Feyenoord) en het Spaanse talent José Antonio Reyes (voor 22 miljoen euro, ex-Sevilla), die als flankspeler een welkome aangever kan worden van de absolute ster Thierry Henry.

De ontmoeting met PSV zal vanavond ook een weerzien betekenen met de 35-jarige Dennis Bergkamp, die zich in de herfst van zijn carrière nog steeds als een ballerina over het veld beweegt. En dan te bedenken dat de Amsterdammer zich vijf jaar geleden nog afvroeg of hij zijn loopbaan bij Arsenal wel zou afsluiten.

Ofschoon hij toen minder sterk speelde en bij buitenlandse wedstrijden door zijn vliegangst net als nu niet inzetbaar was, had hij grote moeite met het rotatiesysteem. Wenger streefde er toen al naar spelers bewust rust te geven in verband met het zware Engelse programma. Bergkamps contract liep op zijn 32ste af, maar is inmiddels al enkele keren verlengd. Bergkamp en Arsenal houden van elkaar.

PSV-trainer Guus Hiddink sprak gisteren voor de training lovende woorden over Bergkamp. ,,Dennis is een speler die in een split second een pass kan verzorgen waarmee hij het verschil in de wedstrijd maakt. Het is prachtig hem te zien spelen. Als bondscoach kon ik daar mijn voordeel meedoen. Nu speelt hij bij de tegenstander.''

Hiddink kon wel verklaren waarom Bergkamp het zo lang op het hoogste niveau volhoudt. ,,Plezier is de basis van zijn geheim. Dat straalt hij ook uit. Je moet het voetbal niet te zwaar benaderen. Verder heeft hij natuurlijk een lichaam om lang te kunnen voetballen.'' En toen Hiddink werd gevraagd wat zijn ervaringen met Bergkamp als mens waren, zei de coach. ,,Hij zal nooit domineren binnen een groep. Maar hij dwingt respect af door zijn persoonlijkheid.''

PSV wil zich vanavond niet al te defensief opstellen tegen Arsenal. Hiddink: ,,Als je je op Highbury ingraaft, krijg je het sowieso moeilijk. Arsenal bezit zoveel spelers die een grote snelheid van handelen hebben, dat je wordt uitgespeeld rondom het strafschopgebied. We zullen het initiatief moeten nemen en tegelijkertijd waken voor de counter. Een gelijkspel zou al een stuntje zijn. Twee jaar geleden konden we dat hier ook afdwingen (na een 4-0 nederlaag in Eindhoven, red.), maar toen was Arsenal reeds geplaatst voor de volgende ronde.''

    • Erik Oudshoorn