Tekstschrijver van musicalklassiekers

De man die de ultieme ode aan New York schreef (New York, New York), op cynische toon het leven vergeleek met driestuivers-variété (Life is a cabaret) en het Chicago van de jaren dertig vereeuwigde als een moordstad in alle betekenissen van het woord (All that jazz) is zaterdag overleden. Waarschijnlijk was hij 71, hoewel Fred Ebb nooit erg duidelijk is geweest over zijn leeftijd – er circuleren ook andere geboortejaren.

Maar vaststaat dat hij een van de grootste tekstdichters uit de recente musicalgeschiedenis was. Samen met componist John Kander schreef hij minstens twee shows die tot de top in het musicalgenre behoren: Cabaret en Chicago.

Fred Ebb studeerde Engelse literatuur aan de universiteit van New York, begon teksten te schrijven en werd door een muziekuitgever in contact gebracht met Kander. In hun eerste Broadway-productie, anno 1965, debuteerde de 19-jarige Liza Minnelli, die een jaar later het middelpunt zou vormen van Cabaret, naar de vooroorlogse Berlijn-herinneringen van Christopher Isherwood. Vanaf de eerste woorden die Ebb in de mond van de ceremoniemeester legde (,,Willkommen, bienvenue, welcome'') was de show een hit. Net als Chicago, in 1975, met de verlokkende openingstekst: ,,Come on, babe, why don't we paint the town, and all that jazz!'' Beide musicals werden ook met succes verfilmd.

Hun allergrootste hit was echter een los nummer: de titelsong van de film New York, New York van Martin Scorsese (1977). Ook die begon met een paar onvervreemdbare Kander-noten, waarna de eerste woorden van Ebb het publiek naar binnen trokken: ,,Start spreadin' the news, I'm leavin' today...''.

De zinsnede ,,If I can make it there, I can make it anywhere'' prijkt nu boven de kleedkamerdeuren in het Arthur Ashe Stadium in New York.

In totaal schreven Kander en Ebb elf musicals, en een voorstelling over Bob Fosse, de choreograaf en regisseur met wie ze hun grootste successen hadden geboekt.

Op hun best waren ze in de shows die een harde werkelijkheid lieten schuren tegen de gul glitterende Broadway-traditie. En daarbij wist Fred Ebb, als weinig anderen, in zijn zangteksten de gespierde taal van de straat te gebruiken, zodat zijn songs ook los van Broadway of Hollywood een eigen leven kregen. Die nummers zullen hem nog langdurig overleven.

    • Henk van Gelder