`Sergeant Jenkins meldt zich'

Met een saluut en de woorden ,,Sergeant Jenkins meldt zich'' heeft de 64-jarige Charles Jenkins zich zaterdag na negenendertig jaar afwezigheid weer voor dienst gemeld bij het hoofdkwartier van het Amerikaanse leger in Japan. Jenkins is een vermeende Amerikaanse deserteur die in 1965 aan de grens tussen Zuid- en Noord-Korea spoorloos verdween.

Jenkins ging zaterdag niet achter tralies, maar kreeg een nieuw uniform en salaris passend bij zijn oude rang. Na de rest van het weekend vrij te hebben gehad meldde hij zich vandaag weer voor dienst alsof er in al die jaren niets is veranderd. Hij zou zelfs een woning in de omgeving van de basis zoeken om met zijn familie te wonen.

De zaak Jenkins staat onder enorme mediabelangstelling in Japan vanwege zijn vrouw: de Japanse Hitomi Soga die eind jaren zeventig door Noord-Koreaanse agenten naar Noord-Korea werd ontvoerd. Aldaar trouwden Jenkins en Soga en kregen ze twee dochters. Twee jaar geleden keerde Soga naar Japan terug, maar man en kinderen bleven in Pyongyang achter. Afgelopen zomer wist Soga haar man eindelijk te overreden om met hun dochters naar Japan te komen.

Hitomi Soga heeft al genoeg geleden, zo luidt de algemene opinie in Japan, en verdient het niet nu de man te verliezen die al die jaren in Noord-Korea voor haar heeft gezorgd.

Soga heeft regelmatig verklaard dat ze met haar voltallige familie verder wil leven op het kleine eiland waar ze geboren en getogen is. De hereniging tussen de twee echtelieden werd afgelopen zomer voor het oog van de buitenwereld en voor tv-camera's bezegeld met een innige zoen.

De Amerikaanse regering eist onverbiddelijk dat Jenkins zich voor een militair tribunaal verantwoordt. Naar het zich laat aanzien krijgt Jenkins uit consideratie voor de omstandigheden en het feit dat hij zichzelf heeft gemeld nu echter een schappelijke behandeling van het Amerikaanse leger.

In Japanse media wordt gespeculeerd over een mogelijk vergelijk tussen Jenkins en het leger waarbij hij een lage straf krijgt in ruil voor informatie over zijn leven in Noord-Korea. Een uitslag in de rechtszaak kan enkele maanden op zich laten wachten.