Patriarch Petros komt om bij helikoptercrash

Alle zeventien inzittenden, onder wie de Grieks-orthodoxe patriarch van Alexandrië (Egypte) en Afrika, Petros VII, zijn zaterdag om het leven gekomen toen de helikopter waarin zij zaten neerstortte in de Egeïsche Zee bij het schiereiland Chalkidhikí. Van de meeste inzittenden is het stoffelijk overschot inmiddels geborgen, waaronder ook dat van de patriarch.

De oorzaak van de crash is nog onbekend. Het militaire toestel verdween kort voor de ramp van de radar. Het toestel was zaterdag om half elf (Nederlandse tijd) in Athene opgestegen voor een vlucht naar de berg Athos, bekend als de `heilige berg', in het noorden van Griekenland. Kort voor de verdwijning had de piloot om 11.10 uur gemeld dat hij hoogte verloor bij het eiland Alonissos in de Egeïsche Zee.

Behalve patriarch Petros (55), de geestelijk leider van de ongeveer 250.000 Grieks-orthodoxe christenen in Afrika, waren twaalf leden van diens gevolg en vier bemanningsleden aan boord. De Griekse regering kondigde vanmorgen drie dagen nationale rouw af.

De Griekse minister van Defensie Spilios Spiliotopoulos heeft gisteren de commandant van de luchtmacht Panayotis Papaniko-láou ontslagen wegens de urenlange vertraging bij de reddingsactie, die pas op gang kwam toen het toestel al meer dan twee uur van de radarschermen van de luchtverkeersleiding was verdwenen. Dat zou te wijten zijn geweest aan problemen met de communicatie. Spiliotopoulos had wegens het debacle zijn ontslag aangeboden aan premier Kostas Karamanlis, maar die heeft dat niet aanvaard.

Het patriarchaat van Alexandrië is gesticht in het jaar 42 en is daarmee een van de oudste ter wereld. Petros werd geboren op Cyprus. In 1997 werd hij de 115e patriarch van Alexandrië en Afrika.