Zeven jaar cel `brein coup'

Een Zimbabweaanse rechtbank heeft gisteren het vermeende brein achter een verijdelde staatsgreep in Equatoriaal Guinee veroordeeld tot zeven jaar cel. De rechtbank acht bewezen dat de Brit Simon Mann (51) in Zimbabwe illegaal wapens heeft proberen te kopen.

De rechtbank veroordeelde ook twee piloten en 67 handlangers van Mann, tot celstraffen van respectievelijk 16 en 12 maanden wegens overtreding van de Zimbabweaanse immigratiewet. De advocaten zeggen niet in beroep te gaan. De rechtbank achtte eerder niet onomstotelijk bewezen dat de mannen van plan waren de coup te plegen. Ze hebben zich beklaagd over de erbarmelijke omstandigheden in de Zimbabweaanse gevangenis waarin ze de afgelopen zes maanden zaten.

De groep werd op 7 maart aangehouden in een Boeing 727 op het vliegveld van de hoofdstad Harare. Volgens de inlichtingendiensten van Zuid-Afrika en Zimbabwe was het vliegtuig op weg naar Equatoriaal Guinee om het regime van president Teodoro Obiang Nguema Mbasogo omver te werpen. De mannen werden aangehouden toen ze vanuit Pretoria (Zuid-Afrika) een tussenstop maakten. Ze hebben volgehouden dat ze op weg waren naar Congo-Kinshasa om mijnen te beveiligen. De rechtbank beval gisteren de inbeslagneming van het vliegtuig en de 180.000 dollar aan boord, volgens de aanklagers bedoeld voor de aankoop van wapens.

Autoriteiten in Zimbabwe zeggen dat het onwaarschijnlijk is dat de mannen aan Equatoriaal Guinee worden uitgeleverd. In het West-Afrikaanse land staat de doodstraf op het beramen van een staatsgreep. Momenteel loopt in Guinee ook een rechtszaak tegen een groep van 19 mannen, onder wie negen Zuid-Afrikanen, die op 8 maart werden gearresteerd in de hoofdstad van Guinee, een dag nadat in Zimbabwe de groep van Mann werd aangehouden.

Twee weken geleden arresteerde de Zuid-Afrikaanse politie in verband met de zaak Mark Thatcher, zoon van de Britse ex-premier en goede vriend van Simon Mann. Thatcher zou financiële steun hebben verleend. Hij zal door onderzoekers uit Equatoriaal Guinee worden ondervraagd over zijn rol in de staatsgreep. Mann en Thatcher gingen naar dezelfde eliteschool in Eton. Mann werd getraind door de Britse speciale eenheden. Hij richtte begin jaren negentig het Zuid-Afrikaanse huurlingenbedrijf Executive Outcomes op, dat betrokken was bij oorlogen in Angola, Sierra Leone en Congo.