Qwest krijgt beursboete van 250 mln

Telecombedrijf Qwest heeft een schikking getroffen van 250 miljoen dollar (206 miljoen euro) met de Amerikaanse beursautoriteit SEC. Het bedrijf was aangeklaagd wegens boekhoudfraude.

Dat heeft de vice-directeur John Thompson van de grootste Amerikaanse vakbond voor communicatie en media (Communications Workers of America) gisteren gezegd. ,,Ik ben opgelucht, maar ik zou het geld liever hebben voor intern gebruik'', zei Thompson. Qwest wilde geen commentaar geven op het bericht.

De boekhoudfraude bij Qwest kwam medio 2002 aan het licht. Het bedrijf ontkende de aantijgingen in eerste instantie, maar gaf later dat jaar toe dat er gerommeld was in de boeken. Over de jaren 1999 tot 2001 bleek voor 2,2 miljard dollar teveel omzet geboekt. De fraude leidde meteen tot het aftreden van toenmalig bestuursvoorzitter Joe Nacchio. Door de schandalen raakte het bedrijf aan de rand van de afgrond. Het moest zijn goudengidsdivisie verkopen, waarvoor het 7 miljard dollar kreeg, om het hoofd boven water te houden. Afgelopen februari maakte het Nederlandse pensioenfonds ABP bekend een schadevergoeding te eisen van Qwest wegens de boekhoudfraude.

Qwest is het zoveelste bedrijf waarmee de SEC onlangs tot een schikking is gekomen. Vorige maand trof de Nederlandse oliemaatschappij Shell een schikking met zowel de Amerikaanse als de Britse beursautoriteiten voor respectievelijk 120 miljoen dollar en 17 miljoen pond. Shell kreeg de boetes (van in totaal 124 miljoen euro) in verband met het verkeerd boeken van zijn energiereserves. Het Amerikaanse concern Halliburton, een van de grootste dienstverleners aan de olie-industrie ter wereld, betaalde onlangs 7,5 miljoen dollar (6,3 miljoen euro) en met de Italiaanse zuivelfabrikant kwam de SEC overeen dat het bedrijf geen boete hoefde te betalen. Parmalat ging akkoord met een grondige aanpassing van de organisatie van het bedrijf, waar in een grootschalige fraude naar schatting 10 miljard euro was verdwenen.

Qwest werd in 1998 opgericht door de multimiljonair Philip Anschutz als een bedrijf dat optische vezels verkoopt. In 2000 kwam het in de lokale telefonie terecht door de overname van het Amerikaanse bedrijf US West, voor 38 miljard dollar. Qwest startte toen ook een joint venture met het Nederlandse KPN, maar dat bedrijf ging in mei 2002 failliet.

Qwest heeft eerder dit jaar bekend gemaakt 500 miljoen dollar te reserveren voor lopende rechtszaken door aandeelhouders.