Ook US Open krijgt Russische winnares

Net als Roland Garros en Wimbledon zal de US Open dit jaar een Russische winnares krijgen. Tot verbazing en verbijstering van het Amerikaanse publiek werden de favorieten Jennifer Capriati (28 jaar) en Lindsay Davenport (28) gisteren in de halve finales verslagen door respectievelijk Elena Dementieva (22) en Svetlana Koeznetsova (19). En daarmee wordt vandaag op de traditionele Super Saturday in New York een All Russian Final gespeeld in plaats van een Amerikaans onderonsje.

Zowel Capriati als Davenport begon als de grote favoriet aan hun halve eindstrijd. Maar een te wisselvallig optreden van Capriati en fysiek malheur van Davenport maakte voor het eerst sinds jaren nog voor het slotweekeinde een einde aan de aanwezigheid van deelnemers uit de Verenigde Staten op de US Open. Op donderdag werden in de kwartfinales bij de mannen de laatste Amerikanen Andre Agassi en Andy Roddick uit het toernooi geslagen.

De tweestrijd tussen Capriati en Dementieva leek aanvankelijk een walk over te worden voor de blonde Russische. In de eerste set liet Dementieva haar opponent alle hoeken van de baan had laten zien: 6-0. In de tweede set kwam Capriati, die nog nooit in de eindstrijd van de US Open stond, knap terug. Gedragen door het New Yorkse publiek trok het voormalige kindsterretje de stand voor de meer dan twintigduizend toeschouwers gelijk. De uitzinninge fans maakten zich op voor een spannende apotheose.

In de derde en beslissende set wisselden beide speelsters knullige fouten af met prachtige winners. De licht aan haar linkerbeen gekwetste Dementieva leek aan het einde van de set niet fit genoeg meer om de winst naar zich toe te trekken. De zeer zwak serverende Russische werd gebroken in de negende game. Capriati vierde samen met de juichende toeschouwers al een klein feestje, maar Dementieva vocht zicht terug en dwong een tiebreak af. In de beslissende reeks maakte ze minder fouten dan Capriati. Na twee uur en vijftien minuten ging de zege net als eerder op de middag naar een Russische: 6-0, 2-6 en 7-6.

Net als een paar maanden geleden op Roland Garros wist Dementieva ondanks haar zwakke opslag de eindstrijd van een grandslamtoernooi te halen. En wederom moet ze de strijd om de hoofdprijs tegen een landgenote aangaan. Deze keer was het niet Anastasia Miskina, maar Koeznetsova die de opmars van het Russische tennis representeert. Op Wimbledon schitterde Maria Sjarapova nog als nieuwe ster uit het grootste land ter wereld. Nu mogen Dementieva en Koeznetsova uitmaken wie de volgende Russische winnares van een grandslamtoernooi wordt.

Koeznetsova werd in het begin van de partij door nummer vier van de wereld Davenport volledig overklast. De grote en sterke Amerikaanse die dit jaar met zes titels aan een sterke comeback bezig was, pakte de eerste set overtuigend met 6-1. Maar op dat moment wist de aan haar linkerlies geblesseerde Davenport al dat ze haar kansen niet helemaal in eigen hand had. De handige Russische vocht terug en zette de steeds slechter bewegende US Open-winnares van 1998 onder grote druk.

In de derde en beslissende set brak Koeznetsova in de negende game de opslag van Davenport. Daarna serveerde ze mede tot groot genoegen van de al eerder uitgeschakelde Amélie Mauresmo de partij koeltjes uit: 1-6, 6-2 en 6-4. De Française Mauresmo mag zich na de nederlaag van Davenport aanstaande maandag voor het eerst de nummer één van de wereld noemen. Koeznetsova staat voor het eerst in haar loopbaan in de finale van een grandslamtoernooi. De Russische staat ook in de finale van het vrouwendubbel met haar landgenote Elena Likhovtseva. Dementieva trok zich gisteravond terug voor dat toernooi.

Davenport had haar terugkeer na tal van blessures graag op Flushing Meadows willen bekronen met een greep naar de macht. Mede door de blessures van Justine Henin, Kim Clijsters en de zusjes Venus en Serena Williams, was Davenport bijna geruisloos naar de top van de wereldranglijst geklommen. Maar juist op het moment dat ze voor het eerst in tweeënhalf jaar de nummer één positie in bereik had, werd ze opnieuw gestopt door een kwetsuur. ,,Mijn lichaam kon het meer aan'', sprak de teleurgestelde Amerikaanse.

En zo waren het niet de oudgedienden Davenport en Capriati, maar twee tennissters van de zeer talentrijke generatie Russische speelsters die dit jaar op de US Open mogen strijden om de hoofdprijs van een miljoen dollar op Flushing Meadows. Vooralsnog gelden Dementieva en Koeznetsova nog lang niet als de twee beste speelsters van het circuit, maar ze profiteren wel van het gat dat de gekwetste toppers achterlaten. Fit blijven is vandaag de dag ook een kwaliteit op zich in het internationale vrouwentennis.

    • Koen Greven