Storm maakt loterij van topduel

De slechte weersomstandigheden in New York maakten van de hervatting van de partij tussen Roger Federer en Andre Agassi gisteravond een loterij.

De wedstrijd die de geschiedenisboeken in had moeten gaan als een onvergetelijk duel, eindigde gisteren op het center court van Flushing Meadows in een bizar schouwspel. De nasleep van de orkaan Frances had zoveel invloed op het duel tussen Roger Federer en Andre Agassi, dat van een tennispartij nauwelijks sprake was.

De Zwitserse nummer één van de wereld was de gelukkigste en bereikte ten koste van de populairste tennisser voor het eerst de halve eindstrijd op de US Open na vijf sets: 6-3, 2-6, 7-5, 3-6 en 6-3. Federer stuit morgen op zijn Angstgegner Tim Henman van wie hij in het verleden zes keer verloor.

Agassi nam na ,,de loterij'' teleurgesteld afscheid van het toernooi dat hij zo graag op 34-jarige leeftijd voor de derde keer had willen winnen. Van een definitief einde aan zijn loopbaan is volgens de Amerikaan voorlopig nog geen sprake.

Vanaf het moment dat de loting van de US Open bekend werd, keken de internationale tennisliefhebbers uit naar een treffen tussen de nieuwe tennisheld Federer en de oude meester Agassi in de kwartfinales. De 23-jarige aanvoerder van de wereldranglijst wilde op het hardcourt van New York laten zien dat hij op dit moment de beste tennisser is. De elf jaar oudere Agassi wilde daarentegen aantonen dat hij het nog iedereen moeilijk kan maken. Maar van de gedroomde confrontatie tussen de kampioenen van twee generaties kwam het niet. Eerst was op woensdag de regen spelbreker en gisteren verpestte de wind het vervolg.

Tot verrassing van duizenden fans die het tennispark van Queens na onophoudelijke regen hadden verlaten, kwamen Federer en Agassi toch woensdagavond nog de baan op. Voor bijna lege tribunes speelden de twee toppers zichzelf warm voor hun zevende onderlinge treffen. De vreemde sfeer in het immense stadion paste niet bij een ontmoeting in de kwartfinales van de US Open. Alsof het een partij in een klein proftoernooi tussen twee modale tennissers betrof, begonnen Federer en Agassi aan hun optreden dat vooraf was aangekondigd als The Big Night Show.

Kort nadat Federer aan zijn eerste opslagbeurt begon, maakten duizenden afgedropen fans die al bij het nabij gelegen metrostation waren rechtsomkeert. Ze hadden het verbluffende begin gemist van de Zwitser die in de eerste game drie aces van zijn racket liet komen. Agassi had zichtbaar moeite met de alleskunner. Terwijl de lege stoeltjes in het Arthur Ashe Stadium in rap tempo werden bezet, pakte Federer met overtuiging de eerste set.

In de tweede set ging een groot gejuich op toen de veel aanvallender Agassi een 2-0 voorsprong nam. Langzaam maar zeker ontstond de rumoerige sfeer die zo kenmerkend is voor de avondwedstrijden bij de US Open. Gedragen door het enthousiaste publiek trok Agassi met verbluffend spel de stand gelijk. Kreten als ,,Go Andre!'' en ,,Come on you can do it Agassi!'' galmden door het stadion.

In de spannende derde set boden Federer en Agassi elkaar uitstekend partij. Met hoogstaand tennis beloonden ze het publiek dat voor het overgrote deel op de hand was van Agassi. Maar een zwakke game met twee missers en een dubbele fout werd hem fataal. De set ging met 7-5 naar de juichende Federer. Amper een minuut later maakte een nieuwe regenbui tennissen voor de rest van de avond onmogelijk. En daarmee bleek achteraf ook een voortijdig einde te zijn gekomen aan een echte wedstrijd.

Wie gisteren had gehoopt dat het treffen tot een climax zou komen, kwam bedrogen uit. De regenwolken waren weliswaar verdwenen boven Flushing Meadows, maar een harde wind maakte het de twee cracks onmogelijk hun eigen spel te spelen. De Amerikaanse vlag klapperde in de top van het stadion boven het scorebord dat door de wind heen en weer bewoog. Door het stadion waaiden papiertjes en bekertjes van etende en drinkende toeschouwers. De wolken die in rap tempo door de lucht raasden zorgden voor vreemde schaduwen op de groene baan.

Aanvankelijk leek Federer de meeste moeite te hebben met de zeer moeilijke omstandigheden. Het natuurtalent dat doorgaans met een bal doet wat hij wil, werd keer op keer verrast door een windvlaag, een opvliegende handdoek of het ronkende geluid van de openstaande microfoons. In de achtste game van de vierde set moest hij na vier dubbelfouten en een reeks van lachwekkende missers zijn opslag onder luid gejuich van de Amerikanen inleveren. Agassi hield het hoofd koel en dwong een vijfde en beslissende set af. De New-Yorkers gingen massaal achter hun held staan.

Maar in de laatste set was het Agassi die in de achtste game door de wind de weg even kwijtraakte. Federer sloeg toe en eiste de hoofdprijs in de loterij voor zich op. Daarmee zette hij de tussenstand in de onderlinge wedstrijden op 4-3 in zijn voordeel. De droom van Agassi om zich nog één keer tot kampioen te laten kronen in New York was vervlogen. Federer krijgt morgen, in zijn halve finale tegen Tim Henman, een nieuwe kans om de US Open een gedenkwaardige partij te schenken.

    • Koen Greven