Niet alles loopt `Easy'

Stelios Haji-Ioannou kan alles zo makkelijk laten klinken. De luchtvaartmaatschappij van de Griekse ondernemer heet Easyjet. Hij bezorgt EasyPizzas, verkoopt EasyMusic, verhuurt EasyCars en wil de Britten zelfs aan toiletartikelen van Easy4Men helpen. Waarom kost het hem dan zoveel moeite het bedrijf onder controle te krijgen dat hem in eerste instantie zijn fortuin heeft gebracht?

Voordat hij zichzelf tot de kampioen van het gemak uitriep, richtte Haji-Ioannou zijn eigen rederij Stelmar op. Het bedrijf werd een paar jaar geleden in de Verenigde Staten naar de beurs gebracht en is nu zo'n 600 miljoen dollar waard, waardoor het belang van Haji-Ioannou en zijn familie op ongeveer 160 miljoen dollar is uitgekomen. In Europa zou hun dat waarschijnlijk de zeggenschap over het bedrijf hebben opgeleverd, maar in de VS ligt dat anders. Stelmar is juist min of meer uit de handen van de Haji-Ioannous geglipt. Dat is voor een deel de schuld van Stelios zelf.

Nadat hij had gehoord van een paar hoogst ongebruikelijke leningen van het bedrijf aan twee van zijn topmanagers, trok Stelios bij wijze van protest zijn vertegenwoordiger terug uit de raad van bestuur.

Vervolgens begon hij een rechtszaak met de bedoeling deze managers te vervangen. Hij overreedde een andere rederij, OMI, om een bod uit te brengen op Stelmar dat op basis van de huidige koers van de OMI-aandelen 42 dollar per aandeel waard was. Ongeveer een kwart daarvan zou in contanten worden betaald - geld dat Stelios goed van pas zou zijn gekomen bij zijn pogingen om nieuwe producten zoals scheerzeep te lanceren en het deel van Easyjet dat niet van hem is terug te kopen.

Maar Stelmar wees het bod af. Houdt dat in dat Stelios nu klem zit? Hij hoopt van niet. Stelmar onderwerpt de activiteiten momenteel aan een strategisch onderzoek dat uiteindelijk in een verkoop kan uitmonden.

Die tweede optie zal waarschijnlijk niet de voorkeur genieten van de Haji-Ioannous en de andere aandeelhouders, waaronder veel arbitrageanten. Om te beginnen zou iedere overnamespeculatie uit de beurskoers van 33 dollar per aandeel verdwijnen, waardoor die vermoedelijk onder de 30 dollar zou duiken.Het probleem is dat Stelios bij Stelmar weinig in de melk te brokkelen lijkt te hebben. Hij heeft nóg een rechtszaak in petto. Maar daardoor riskeert hij de toekomst van het bedrijf in handen te leggen van de traag werkende justitie.

De voortekenen duiden erop dat Stelios er uiteindelijk wel in zal slagen een deel van zijn geld uit Stelmar los te krijgen. Toch kunnen beleggers die erop gokken dat de ondernemer Easyjet binnenkort van de beurs haalt hopen dat hij het geld van Stelmar niet nodig zal hebben voor die stap.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Edward Hadas