BA kan geld goed gebruiken

Rod Eddington zegt dat hem wel duizendmaal is gevraagd of British Airways (BA) ooit zijn belang van 18 procent (ter waarde van 438 miljoen pond – 641 miljoen euro) in Qantas zou verkopen. De topman van de Britse luchtvaartmaatschappij zal dus wel opgelucht zijn nu hij dat belang kwijt is, elf jaar nadat BA in de Australische branchegenoot investeerde.

De verkoop is verstandig. BA hoeft geen belang in Qantas te hebben om de alliantie met het concern te laten functioneren. De twee bedrijven hebben zojuist het groene licht gekregen van de Australische autoriteiten om hun overeenkomst met nog eens vijf jaar te verlengen. En hoewel de aandelen van luchtvaartmaatschappijen momenteel niet hoog worden aangeslagen, lijkt British Airways een rendement van meer dan 10 procent op zijn belegging te hebben geboekt.

Maar wat gaat British Airways met het geld doen? Het meest voor de hand liggende antwoord is het afbetalen van zijn schuld. Met een netto schuldenlast van 3,8 miljard pond is BA nog steeds de Europese luchtvaartmaatschappij met de ruimste externe financiering. De nettoschuld komt overeen met 3,2 maal de geschatte ebitdar (winst vóór rente, belastingen, afschrijvingen en vliegtuighuur) voor dit jaar. Dat laat zich vergelijken met éénmaal de ebitdar bij Air France-KLM en een netto kaspositie bij Lufthansa. BA zou een deel van de opbrengst kunnen gebruiken om de tekorten bij zijn pensioenfonds aan te vullen en de voortgaande sanering te bekostigen. Recente ontwrichtingen toonden aan dat er nog wel iets te verbeteren is.

Een iets sterkere balans hoeft nog niet te betekenen dat British Airways zich opmaakt voor een serie overnames. Weliswaar hangt er volgens Eddington een consolidatiegolf in de lucht en wil hij dat de balans daar klaar voor is. Maar fusies lijken nog even uit te blijven, dankzij het ontbreken van een de hele Europese Unie omvattend luchtvaartverdrag met de Verenigde Staten. Onder de huidige bilaterale afspraken verliezen Europese luchtvaartmaatschappijen het recht om op Amerikaanse routes te vliegen zodra ze door een maatschappij uit een ander land worden overgenomen. Air France en KLM hebben een ingewikkelde fusiestructuur bedacht om dit probleem te omzeilen, maar dat is ten koste gegaan van de mogelijke synergievoordelen. Totdat de regels veranderen, zal BA zijn geduld dus nog even moeten bewaren.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Fiona Maharg-Bravo