Wielrenster Melchers heeft laksheid van zich afgeschud

Mirjam Melchers won zaterdag de Holland Ladies Tour. Met de erfenis van de gestopte Leontien van Moorsel belast het nieuwe gezicht van het Nederlandse vrouwenwielrennen zich niet. ,,Leontien was uitzonderlijk, ik heb mijn eigen kwaliteiten.''

Voor Mirjam Melchers (28) was de overwinning in de Holland Ladies Tour een opsteker in de aanloop naar het WK in Verona eind deze maand, waar ze tot de kanshebbers voor de wereltitel op de weg behoort. Maar de huidige aanvoerster van de wereldranglijst, vorig jaar tweede op het WK, vond de winst in de zesdaagse etappekoers vooral ,,fijn na Athene''.

Haar zesde plaats in de wegwedstrijd op de Spelen, waar het Nederlandse boegbeeld én olympisch favoriete Leontien van Moorsel ten val kwam, kwam voor Melchers als een teleurstelling. ,,Ik ging daar voor een medaille. Daarna moest ik me weer opladen. Na Athene heb ik wat gas teruggenomen en de fiets een paar dagen laten staan. Dat heeft me goed gedaan'', sprak Melchers in aankomstplaats Haaften, na de slotetappe in de Holland Ladies Tour over 118,5 kilometer.

Voor de tweede maal in haar loopbaan – Melchers begon pas op twintigjarige leeftijd serieus met fietsen – won ze de wielerronde. In feite was het nieuwe gezicht van het Nederlandse vrouwenwielrennen, na het stoppen van haar ploegmaat Van Moorsel, dat aan haar stand verplicht. Gezien het sterke deelnemersveld met veel rensters uit de top-25 van de wereldranglijst wilde Melchers haar eindzege echter niet bagatelliseren.

,,Dit is een moeilijke koers. Het is een secondenspel. De eerste dagen mag je niks weggeven'', zei de winnares van de tweede etappe, die na de eerste dag door de winst in de ploegentijdrit de oranje leiderstrui kreeg omgehangen om die niet meer af te staan. Met haar derde plaats in de `koninginnerit' van vrijdag in de Limburgse heuvels rond Heerlen vergrootte Melchers de voorsprong op haar naaste concurrenten Trixi Worrack en landgenote Chantal Beltman tot twintig respectievelijk 26 seconden.

,,Gisteren heb ik goede zaken gedaan'', blikte Melchers zaterdag terug. ,,Vandaag was het heel hectisch. Op het laatste stuk moest ik serieus aan de bak bij aanvallen op mijn leiderstrui.'' Melchers erkende het belang van de gewonnen ploegentijdrit en het kopwerk van haar ontsnapte teamgenoot Sandra Rombouts in de slotetappe, die uitdraaide op een massasprint. ,,Een pluim voor mijn ploeggenoten'', zei Melchers. Op de slotdag kon ze controlerend rijden in het peloton, wetende dat Rombouts de te behalen bonificatieseconden voor de neus van de concurrentie wegkaapte.

Melchers heeft zich onder invloed van haar levenspartner en oud-vrouwenbondscoach Jean-Paul van Poppel ontwikkeld tot een constante wielrenster. De afgelopen vier seizoenen eindigde ze in de topdrie van het wereldbekerklassement. Nu Van Moorsel is gestopt, zijn de Nederlandse wielerogen op Melchers gericht.

Maar ze weigert zichzelf te belasten met de indrukwekkende erfenis van de meervoudig olympisch kampioene. ,,Ik voel me niet het nieuwe boegbeeld. Ik rijd voor mezelf en niet omdat Nederland een opvolger voor Van Moorsel wil. Leontien was uitzonderlijk en is niet te vervangen. Ik ben wie ik ben en heb mijn eigen kwaliteiten.''

Oud-topsprinter Van Poppel wijst een vergelijking met Van Moorsel eveneens van de hand. ,,Melchers is Melchers. Van Moorsel was een unicum. Mirjam doet haar eigen ding en wordt elk jaar beter'', reageert Van Poppel, die zijn levensgezellin goede kansen toedicht op de wereldtitel. ,,Gezien haar kwaliteiten verwacht ik dat ze meedoet in Verona. Mirjam is een wereldtopper. Dat heeft ze de afgelopen jaren bewezen.''

Melchers heeft inmiddels een mooie erelijst opgebouwd met onder meer zeges in diverse wereldbekerwedstrijden en internationale etappekoersen. Smetje op haar conduitestaat is, uitgezonderd de winst in Milaan-San Remo (2002) en de tweede plaats op het WK vorig jaar, het ontbreken van aansprekende titels. Bovendien greep Melchers in het verleden vaak net naast de winst.

Of ze het killersinstinct van Van Moorsel ontbeert in de beslissende fase van een koers? Van Poppel: ,,Indurain (vijfvoudig Tourwinnaar bij de mannen, red.) had het ook niet en die won veel. Ik zie het als een pluspunt. Het blijft toch dameswielrennen.'' Van Poppel noemt Melchers ,,super constant''. ,,Het is alleen wachten op de uitschieters.''

Daarvoor hebben Van Poppel en Melchers nog vier jaar de tijd. Melchers wil doorgaan tot en met de Spelen van Peking (2008), mits ze haar niveau vasthoudt en het gevoel heeft dat ze ,,meekan met de wereldtop''. Wat betreft een nieuwe olympische missie houdt Van Poppel, wijs geworden door de ervaringen in Athene, een slag om de arm. ,,Het parkoers in Athene was te makkelijk. Daar kon Mirjam niet goed uit de voeten. Ze moet het hebben van meer geaccidenteerd terrein. Ik ga het parkoers in Peking verkennen.''

Voor de toekomst denkt Van Poppel ook aan andere wielerdisciplines, zoals de achtervolging. ,,En we moeten eens kijken wat er voor Mirjam in het veld te halen valt'', oppert Van Poppel, wetende dat Melchers tijdens een `trainingsritje' in januari op het NK veldrijden en passant de titel won.

Wat betreft hun relatie, zowel privé als professioneel, zit het wel goed. Toen Van Poppel nog bondscoach was, koos hij nogal eens voor de confrontatie met de getalenteerde maar niet altijd even gedreven Melchers. Nu pakt hij het rustiger aan. ,,Je moet iemand motiveren en niet demotiveren'', glimlacht Van Poppel.

Volgens Melchers heeft Van Poppel als bondscoach ,,de meiden de goede kant opgewezen''. Inclusief haarzelf. ,,Ik heb van Jean-Paul geleerd wat mijn mogelijkheden waren. Ik was wat laks en nonchalant. Talent hebben is een leuk begin, maar niet genoeg. Hij heeft me erop gewezen dat ik er alles voor moet doen. Jean-Paul heeft me wakker geschud.''

    • Pieter de Vries