Op zoek naar revanche in Vuelta

Roberto Heras won vorig jaar de Ronde van Spanje. Het was het laatste grote succes van de Spaanse renner in dienst van US Postal, de ploeg van Armstrong. Dat beloofde wat voor zijn deelname dit jaar aan de Tour de France. Maar als de nieuwe kopman van Liberty Seguros, de voortzetting van Manolo Saiz' Once-formatie, was Heras niet bij machte om in de Tour een rol van betekenis te spelen. Waarmee voor de zoveelste keer het bewijs was geleverd dat de Vuelta en de Ronde van Italië niet eens in de schaduw kunnen staan van de Tour. Heras is in eigen land opnieuw een van de kanshebbers voor de eindzege in de 59ste editie van de Vuelta, die vandaag begint met een 27,7 kilometer lange proloog in Léon, in het noordwesten van Spanje, en op zondag 26 september eindigt in Madrid.

Een ander die zich de komende drie weken kan revancheren voor een slecht optreden in de Tour is Tyler Hamilton. De Amerikaan die tijdens het wielerseizoen in Spanje woont, ging in juli als een van de favorieten van start, maar door een val en het verdriet over de dood van zijn hond zag hij zich gedwongen de Tour te staken. Vorige maand maakte hij alles goed door in Athene olympisch kampioen tijdrijden te worden. Hamilton, net als Heras ooit knecht van Armstrong, wil zich in Spanje ook als ronderenner bewijzen.

Revanchegevoelens zullen ook leven bij de Bask Joseba Beloki, die vlak voor de Tour brak met zijn Franse werkgever La Boulangère en daardoor ook de Ronde van Frankrijk aan zich voorbij moest laten gaan. Inmiddels is Beloki kopman van de formatie Saunier Duval. Hij hunkert naar een aansprekende prestatie. Na zijn dramatische val in de Tour van 2003, als een belangrijke kanshebber voor de eindzege, werd hij niet meer de oude.

Ook de Kazach Alexandr Vinokoerov (T-Mobile) wil nog wat laten zien. Als gevolg van een val in de Ronde van Zwitserland, in juni van dit jaar, ontbrak ook hij in de Tour.

Aan de start verschijnt ook de verrassende winnaar van de Ronde van Italië, de 22-jarige Damiano Cunego. Van de jonge Spanjaarden is Alejandro Valverde (24) de grootste kanshebber op de eindoverwinning. De kopman van Kelme is van alle Spanjaarden de meest belovende ronderenner. Vorig jaar won hij twee etappes en eindigde hij als derde. Voor de Spaanse wielerliefhebbers is hij dé favoriet.