Alleenheersers

Wie is de beste tennisser aller tijden? Pete Sampras of zijn grote voorbeeld Rod Laver? De Amerikaan won het recordaantal van veertien grandslamtoernooien, maar nooit Roland Garros. De Australiër bleef steken op elf zeges in grandslamtoernooien en speelde bovendien in een tijd dat tennis nog geen `wereldsport' was. En toch verdient Laver het voordeel van de twijfel bij het beantwoorden van de arbitraire vraag. The Rockhampton Rocket is de enige speler die twee keer in één kalenderjaar alle grandslamtoernooien won; in 1962 als amateur en in 1969 als beroepsspeler. In de tussenliggende jaren was hij ook de beste tennisser ter wereld, maar mocht hij wegens zijn profstatus niet aan de vier belangrijkste toernooien meedoen. De roodharige alleskunner – zijn slagenrepertoire kende geen zwakke punten – had meer dan twintig grandslamtoernooien kunnen winnen, weten de kenners uit die tijd. Door de profboycot won hij `slechts' vijf keer de Davis Cup. In tegenstelling tot Sampras kon Laver op alle baansoorten uit de voeten. Zijn kleine gestalte (1.74 meter) compenseerde hij met een krachtige linkerarm, die twee keer zo dik was als zijn rechterarm. Laver, geboren in de Australische provincie Queensland, trouwde met een Amerikaanse en woont in Californië. In 1998 kreeg hij tijdens een interview een beroerte en raakte hij `rechts' gedeeltelijk verlamd. De vechtjas herstelde snel. De 66-jarige Laver staat nog bijna elke dag op de golf- en tennisbaan.

Dit is de vijfde aflevering in een serie over alleenheersers in de topsport.