Goed nieuws Air France

Goed nieuws is dezer dagen schaars in de luchtvaartsector. De stijgende olieprijs heeft de aandelenkoersen laag gehouden en de stemming onder beleggers is er niet beter op geworden door crises bij Alitalia en ontwrichtingen bij British Airways. Daarom lijkt het nieuws dat de fusiecombinatie Air France-KLM in het eerste kwartaal van dit jaar zijn nettowinst heeft weten te verdubbelen een welkome afwisseling. Hoewel de marges nog steeds armzalig zijn, is de winstsprong een hele prestatie, gezien het feit dat de olieprijs bijna het hele kwartaal rond de 40 dollar per vat heeft geschommeld. Maar het kan geen kwaad in herinnering te brengen dat de cijfers over vorig jaar bijzonder treurigmakend waren, als gevolg van de sars-epidemie en de oorlog in Irak. En er zijn weinig aanwijzingen dat de verbetering te danken is aan door de luchtvaartmaatschappij gesuggereerde synergie-effecten. De fusie zou in vijf jaar tijd een besparing van 500 miljoen euro moeten opleveren, waarvan 65 tot 75 miljoen euro al dit jaar. Het valt te bezien of die doelstelling werkelijk wordt gehaald, gezien de ingewikkelde structuur van het bedrijf en het feit dat de Nederlanders nog steeds een stem in het kapittel hebben. Air France-KLM moet die synergie-effecten echter wel verwezenlijken als het concern zijn belofte van een `substantiële groei van de operationele winst' dit jaar wil waarmaken. Maar het management heeft zich niet willen vastleggen op een specifiek bedrag of percentage. Iedere `substantiële' verbetering zal moeten voortvloeien uit bezuinigingen. Dat komt doordat het gemiddelde tarief per stoel nog steeds daalt, deels als gevolg van de ambitieuze expansieplannen van de luchtvaartmaatschappij.

Totdat er meer duidelijkheid is over de vraag of en hoe Air France-KLM die synergie-effecten kan bewerkstelligen, zijn er weinig redenen waarom de aandelen het beter zouden moeten doen dan die van de branchegenoten. De koers is dit jaar enigszins opgeveerd, terwijl die van British Airways met 3 procent is gedaald en die van Lufthansa met maar liefst 26 procent. Dat is niet omdat Air France-KLM het zoveel beter doet. Het heeft meer te maken met het slechte nieuws bij Lufthansa – dat beleggers de gordijnen injoeg door 750 miljoen euro op te halen die het niet nodig had – en het pessimisme bij British Airways over een opleving van het zakelijke vliegverkeer.

Er is ook een factor die de rivalen geen parten speelt: de dreiging dat de Franse regering haar belang in de luchtvaartmaatschappij van 44 procent halveert. Deze week verkocht de Franse overheid voor 5,8 miljard euro aan aandelen in France Telecom. Zelfs als de aandelen van Air France-KLM tegen een kleine korting worden verhandeld ten opzichte van de concurrentie, lijkt het er niet op dat de koers zal exploderen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.