Erasmus-onderzoek: kat vatbaar voor vogelpest

Katten zijn vatbaar voor het vogelgriepvirus dat het hele jaar al in Azië huishoudt. Na incidentele meldingen over katten die ziek werden na contact met vogels die stierven aan het H5N1 influenza A virus, hebben onderzoekers van het Erasmus Medisch Centrum in Rotterdam de proef op de som genomen.

Zes jonge katten die het Aziatische vogelgriepvirus ingespoten kregen, of die dode, besmette kuikentjes aten, raakten zelf besmet met het griepvirus. Ook waren de katten besmettelijk voor soortgenoten, bleek uit de experimenten van onderzoeker dr. Thijs Kuiken en zijn medewerkers binnen de groep van virologiehoogleraar dr. Ab Osterhaus. Hun onderzoekverslag is gistermiddag versneld gepubliceerd op de website van het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

De vogelpest door een H5N1-virus brak in februari uit in Zuid-Oost-Azië. Ongeveer 100 miljoen kippen en eenden zijn afgemaakt, omdat ze ziek waren of om verdere verspreiding van het virus tegen te houden. Eind maart verklaarden veel landen dat de epidemie voorbij was, maar dat bleek voorbarig. Begin juli brak de ziekte opnieuw uit. Vooral Vietnam en Thailand hebben opnieuw last. Er zijn 27 mensen aan het virus overleden. Het virus kan wel van kip op mens overspringen, maar (nog) niet van mens op mens.

Al in februari meldden Thaise dierenartsen dat ze het virus bij een paar katten hadden geïsoleerd. Een witte tijger en een luipaard in een dierentuin bij Bangkok raakten besmet, waarschijnlijk doordat ze besmette kippen gevoerd kregen. De tijger herstelde, maar het luipaard stierf.

Het Rotterdamse onderzoek betekent dat katten in Azië mogelijk de vogelpest kunnen verspreiden. Bij de bestrijding van de Aziatische vogelpest is daarmee geen rekening gehouden omdat er tot nu toe geen influenza A virus bekend was waarvan katten ziek werden. Het betekent ook dat katten een mogelijke tussengastheer kunnen zijn, waardoor de overgang van pluimvee naar de mens wordt vergemakkelijkt.

Influenzadeskundigen vrezen nog steeds dat de vogelpest die in Azië woedt een nieuwe, wereldwijde griepepidemie onder mensen kan veroorzaken. Het bij mensen `gewone', jaarlijks terugkerende H3N2 influenza A virus besmet geen katten, toonden de Erasmus-onderzoekers ook nog aan. Of het H7N7-virus dat vorig jaar in Nederland nog vogelgriep veroorzaakte en het leven van een dierenarts eiste ook katten ziek kan maken, wordt nu nog onderzocht.