Atoombedrijf voor de rechter

De Europese Commissie daagt het atoombedrijf British Nuclear Fuels (BNFL) voor de rechter omdat het regels zou schenden voor de opslag van nucleair materiaal en inspecteurs onvoldoende toegang biedt. Dat is in Brussel vanochtend bevestigd.

Inspecteurs van het Europese atoomagentschap Euratom klagen al sinds 1986 dat ze te weinig toegang krijgen tot het complex in Sellafield, in noordwest-Engeland, om te controleren of de hoeveelheid materiaal die daar ligt opgeslagen overeenkomt met de officiële opgaven. Het zou met name gaan om een hoeveelheid brandstof die ooit bedoeld was om te worden opgewerkt, maar die daarvoor intussen door corrosie ongeschikt is geworden. In maart van dit jaar had de commissie het staatsbedrijf BNFL al gemaand om inzicht te geven in de opslagruimte, bekend als B30, die volgens actiegroepen als Greenpeace in slechte staat verkeert en een te hoge straling zou veroorzaken. Met name bij koud weer zou radioactief gas en water via haarscheurtjes uit de opslag ontsnappen, omdat het beton dan krimpt.

De rechtszaak wordt gehouden temidden van aanhoudende technische en financiële controverse over het Sellafield-complex. De regering weigerde eerder deze week commentaar te geven op berichten in het dagblad The Guardian dat BNFL meer dan tienduizend kubieke meter nucleair afval uit het buitenland heeft opgeslagen op twintig verschillende plekken op Britse bodem, terwijl de regering eerder heeft beloofd dat niet te zullen doen. Negen landen, waaronder Japan, Duitsland, Italië en Zwitserland, hebben contracten met BNFL voor de opwerking van afgewerkte splijtstof uit hun kernreactoren. In praktijk wordt een deel van de opgewerkte splijtstof echter niet teruggestuurd naar die landen, maar opgeslagen.

De komende veertig jaar kost de opslag daarvan naar schatting tachtig miljard pond (120 miljard euro). Daarbij komen extra miljarden voor de schoonmaak van afgeschreven reactoren. British Energy, het tweede Britse nucelaire bedrijf dat commercieel stroom levert en wel deels is geprivatiseerd, is door de extra uitgaven wegens afval de facto failliet. Het wordt kunstmatig in leven gehouden door overheidssubsidies.

Behalve door de problematische opslag van afval en splijtstof is Sellafield is mikpunt van kritiek omdat het nog steeds het radioactieve gas krypton laat ontsnappen, dat vrijkomt bij het openbreken van brandstofstaven.