Probleem bij Carrefour

Carrefour is zeker geen makkelijk overname-object, gezien zijn omvang en zijn rol als Franse nationale kampioen. Maar dat heeft geen beletsel gevormd voor een stortvloed aan geruchten over een overname. Het lijkt erop dat het op één na grootste detailhandelsconcern ter wereld nu probeert zijn verdedigingswal te versterken met een pakket aandeelhoudersvriendelijke maatregelen. Deze veranderingen zijn welkom: ze kunnen de overnamegeruchten de kop indrukken en de geplaagde topman Daniel Bernard de tijd geven orde op zaken te stellen. Maar zij pakken de problemen van het bedrijf niet bij de wortels aan.

Kijk maar eens goed naar het pakket. Carrefour vergroot de hoeveelheid kapitaal die naar de aandeelhouders terugvloeit, door het dividend te verhogen en eigen aandelen in te kopen. Het concern belooft eveneens zijn bezit te herschikken door voor 1 miljard euro aan perifere belangen te verkopen en de opbrengst daarvan te investeren in kernactiviteiten of nieuwe aanwinsten. Ten slotte wil het 8 miljard euro aan onroerend goed onderbrengen in een nieuwe houdstermaatschappij, die op zoek mag gaan naar minderheidsaandeelhouders. Tegelijkertijd zal de schuld worden teruggebracht.

Maar deze veranderingen zijn geen oplossing voor het echte probleem van het concern: hoe kan de omzet in Frankrijk omhoog. Op de binnenlandse markt daalde de omzet in de eerste helft van 2004 zelfs enigszins, omdat het andere Franse hypermarkten beter is gelukt klanten te lokken. Daar staat tegenover dat de omzet in andere regio's snel is gestegen – in Azië met 14 procent – maar die regio's zijn van minder belang. Meer dan tweederde van de operationele winst van Carrefour komt nog steeds uit Frankrijk.

Totdat het bedrijf erin slaagt zijn omzet in Frankrijk op een hoger plan te tillen, zal de winstmarge waarschijnlijk steeds meer onder druk komen te staan. Carrefour wil immers in de tweede helft van dit jaar in zijn Franse winkels voor nog eens 200 miljoen euro aan prijsverlagingen doorvoeren.

Dit verklaart voor een deel waarom de aandelenkoers van Carrefour nog niet eens op de helft is van de piek die het fonds vijf jaar geleden bereikte.

Hoewel de koers gisteren met 5 procent steeg, na het nieuws over de maatregelen, blijft het concern kwetsbaar. En er is weinig tijd meer om de zaak ten goede te keren. Naar verluidt hebben sommige leden van de families die 30 procent van de stemhebbende aandelen bezitten topman Bernard tot het eind van dit jaar gegeven om een ommekeer te bewerkstelligen. Als hem dat niet lukt, zullen zijn baan en de onafhankelijkheid van het concern onderwerp blijven van intensieve speculaties.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Robert Cyran