Nederlandse afgang in New York

Als Dennis van Scheppingen ooit de kans heeft gehad een speler uit de top-10 te verslaan, was het gisteren in New York tegen de blessuregevoelige Argentijn David Nalbandian. De 29-jarige tennisser kreeg zijn zeven jaar jongere opponent in een partij van twee uur en negentien minuten weliswaar aan het wankelen, maar hij moest uiteindelijk toch na drie sets (6-4, 7-6 en 6-3) als verliezer baan 11 van Flusing Meadows verlaten. En daarmee verloor Nederland zijn laatste deelnemer op de US Open.

Van Scheppingen was zich na afloop bewust van de mogelijkheid die hij had laten liggen. ,,Ik stak vooraf lekker in mijn vel. Ik ging vrijuit de baan op. Maar ik maakte te veel fouten. Bovendien liep mijn opslag niet goed. Dit is zonde. Ik baal als een stekker van deze nederlaag.''

Van Scheppingen had zich met een 73ste plaats op de wereldranglijst na een afwezigheid van zes jaar weer voor het hoofdtoernooi van de US Open weten te plaatsen. Op papier leek hij met de nummer negen van de wereld een loodzware loting te hebben, maar in praktijk bleek dat de door verschillende kwetsuren geplaagde Nalbandian ver van zijn topvorm verwijderd bleef. Op de belangrijke momenten toonde de Argentijnse wereldtopper het verschil aan met de modale Nederlandse broodtennisser. In de tweede ronde treft Nalbandian de Rus Mikhail Joesni, terwijl Van Scheppingen zich met de Duitse club Sundern gaat voorbereiden voor de finale van de Bundesliga.

Zowel Van Scheppingen als Nalbandian speelde de afgelopen maanden nauwelijks een duel op het hoogste niveau. Van Scheppingen had zich vorig jaar al verplicht voor veel geld in de anonimiteit competitie te spelen in Duitsland. En zo bereidde hij zich op Duits gravel voor op het hardcourttoernooi van New York. Nalbandian kreeg in de aanloop naar de US Open achtereenvolgens te maken met spier-, elleboog en dijblessure. Het was al een klein wonder dat hij op Flusing Meadows kon aantreden.

De aanvallend ingestelde Van Scheppingen kon zijn tegenstander niet zijn wil opleggen. Sterker nog, vanaf de eerste game in de eerste set direct liep hij zelf achter de feiten aan. Nalbandian speelde alles behalve goed, maar hij trok toch de eerste set met 6-4 naar zich toe. Met een vertwijfelde blik keek Van Scheppingen zo nu en dan naar zijn coach Dick Suyk op de tribune.

In de tweede set leken de kansen plots te keren toen Van Scheppingen een 2-0 voorsprong nam. Maar in plaats van koel door te drukken liet hij zich meeslepen in een kolderieke reeks. Fouten en winners wisselden elkaar in hoog tempo af. In totaal verloren beide spelers vier keer hun service in de set. ,,Ik dacht op dat moment: 'dit slaat helemaal nergens op'. Dit heb nog niet vaak meegemaakt'', zei Van Scheppingen later.

Na een dubieuze call van de scheidsrechter leek de razende Nalbandian halverwege de tweede set zichzelf te verliezen. De halve finalist van vorig jaar liep tierend over de baan. Maar op het moment dat Van Scheppingen twee setpoints kreeg, rechtte Nalbandian zijn rug en wist een tiebreak af te dwingen. De beslissende reeks ging met 7-5 naar de blonde Zuid-Amerikaan. Daarmee was het duel in de eerste ronde beslist. De derde set was een formaliteit. Met enkele tientallen Argentijnen vierde Nalbandian zijn weinig glansrijke terugkeer in het circuit.

Voor de vierde keer dit jaar moest Van Scheppingen een grandslamtoernooi in de eerste ronde verlaten. Desondanks gelooft hij nog altijd in de mogelijkheid een keer ver te kunnen komen in Melbourne, Parijs, Londen of New York. De komende maanden wil hij de challenger-toernooien achter zich laten om zich helemaal te gaan richten op de ATP Tour. Op de toernooien van Boekarest, Bangkok, Tokio en Metz hoopt hij zichzelf in de richting van de top-50 te kunnen slaan.

Het is maar zeer de vraag of de doelstelling van Van Scheppingen realistisch is, maar met zijn terugkeer in de top-100 heeft hij in elk geval aangetoond over karakter te beschikken. Een paar jaar terug viel hij door een ziekte, blessures en een ongelukkige trainerswissel terug naar de achthonderdste plaats op de ranglijst. Van Scheppingen stond op het punt zijn loopbaan te beëindigen, maar mede met de hulp van Suyk kon hij uit het diepe dal klauteren. De tennisser kon sinds vorig jaar weer geld verdienen met tennissen.

Van Scheppingen moest dit jaar wederom een zware tegenslag verwerken. Na een hectische tijd waarin hij van toernooi naar toernooi reisde – in de wetenschap dat zijn vrouw elk moment kon bevallen van een niet helemaal gezond kind – vond hij uiteindelijk na de geboorte van zijn tweede kind even rust.

Van Scheppingen verbaasde daarna met een plek in de halve finale van de Dutch Open en een finaleplaats in Hilversum. Na het afhaken van de geblesseerde Sjeng Schalken en Martin Verkerk was hij in New York zelfs de hoogst genoteerde Nederlander. De uitgelezen kans de eer van zijn land hoog te houden, liet hij gisteren tegen Nalbandian liggen.

    • Koen Greven