Franse privatisering

France Telecom is met een knal geprivatiseerd. De Franse regering verkoopt maximaal 12 procent van de aandelen van het concern voor minimaal 5 miljard euro. Door de verkoop daalt het belang van de staat onder de psychologisch belangrijke grens van 50 procent.

De overheid heeft de eerste de beste gelegenheid na de zomer te baat genomen, deels uit tactische overwegingen. Op deze wijze heeft France Telecom andere potentiële verkopers van telecomaandelen, waaronder de Duitse en de Oostenrijkse regering, de loef afgestoken. Dat is slim, gezien de matige prestaties van de telecomfondsen deze zomer.

Frankrijk heeft de opbrengst hard nodig. Op een niveau van 64 procent van het bruto binnenlands product ligt de nationale schuld boven de in de eurozone geldende limiet. De Franse minister van Financiën Sarkozy probeert door middel van privatiseringen de hand te leggen op miljarden euro's, die kunnen worden gebruikt om de schuld omlaag te brengen. Maar tot nu toe had hij nog niet veel bereikt. Zijn grootste succes was de verkoop van aandelen in de motorenfabriek Snecma voor 1,2 miljard euro.

De transactie maakt het Sarkozy mogelijk de steunoperatie die hij vorig jaar voor France Telecom op touw zette als een succes te presenteren. De overheid investeerde toen 9 miljard euro in een claimemissie van 14,50 euro per aandeel. Nu oogst zij meer dan de helft van dat bedrag met een premie van 30 procent.

Sarkozy kan dit resultaat opvoeren als bewijsmateriaal voor zijn stelling dat de Franse staat opereert als een rationele belegger – een sleutelvoorwaarde voor goedkeuring door de Europese Unie van steunverlening door de staat. Maar dit geval mag niet worden gezien als een blauwdruk voor overheidsinterventies bij andere bedrijven. Het probleem van France Telecom was uitsluitend een te hoge schuldenlast. Het is niet zeker of andere ontvangers van staatssteun, zoals machinebouwer Alstom, in hun huidige vorm werkelijk levensvatbaar zijn.

Voor France Telecom betekent de transactie dat het concern een hoofdstuk uit zijn geschiedenis kan afsluiten. De schuldenlast is onder controle gebracht. Bovendien heeft France Telecom zijn bedrijfsstructuur gerationaliseerd door zijn aanvankelijk apart genoteerde mobiele en internetdivisies weer onder zijn vleugels te nemen. Die prestaties hebben de privatisering mogelijk gemaakt.

Voor beleggers is de transactie een opluchting, omdat de staat nu eindelijk een flink belang verkoopt. Maar het is niet zeker of de koers nu aan een opmars kan beginnen. Om te beginnen worden de aandelen aangeboden tegen een korting van nauwelijks 2 procent. Bovendien houdt de staat zo'n 40 procent van France Telecom en dat blijft boven de markt hangen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Mike Monnelly