Feesten op kosten van de baas

Als het geen diefstal was, zou het kunst zijn. De onkostendeclaraties die Conrad Black, de voormalige eigenaar van het Britse Telegraph-krantenconcern, indiende bij zijn moederbedrijf geven dat woord een heel nieuwe betekenis.

Een verjaarsfeest van 43.000 dollar (34.400 euro) voor zijn vrouw Barbara in het New Yorkse restaurant La Grenouille; 90.000 dollar voor het verbouwen van de bedrijfs-Rolls-Royce die de Blacks privé reden; 3.500 dollar voor tafelzilver aan boord van het zakenvliegtuig dat Black privé vloog voor 23 miljoen dollar. Dat wil zeggen – als hij niet per Concorde ging (7.600 dollar). En 23.000 dollar voor drie diners met mede-bestuurder Henry Kissinger.

Het is maar een greep uit de posten van in totaal 400 miljoen dollar die Black tussen 1997 en vorig jaar opvoerde bij Hollinger International, de beursgenoteerde eigenaar van het Canadees-Amerikaans-Britse krantenconcern met enkele honderden titels, dat Black wegens vermeende fraude afzette als voorzitter en directeur. Volgens een gisteren gepubliceerd rapport, geschreven in opdracht van aandeelhouders die zich gedupeerd voelen en vol nieuwe details over Blacks ,,enorme honger naar cash'', was zijn bestuur ,,een zakelijke kleptocratie'', waarbij hij en directeur David Radler het equivalent ,,plunderden'' van 95 procent van de netto bedrijfswinst sinds 1997. Daarbij werden systematisch privé-kosten bij het bedrijf in rekening gebracht, van miljoenenposten voor het salaris van butlers en ander personeel tot en met de fooi van een paar dollar voor de hotelportier. De Blacks lieten Hollinger een half miljoen dollar overboeken naar een ziekenhuis in Toronto, Blacks geboortestad, dat een nieuwe vleugel vervolgens de Black Family Wing noemde.

De Telegraph, het zwaarste onderdeel van de groep, is sinds deze zomer in handen van de Britse gebroeders Barclay, nadat Black er niet in slaagde de verkoop tegen te houden. Hollinger-aandeelhouders zijn een rechtszaak begonnen om hem te dwingen in totaal 1,25 miljard dollar schadevergoeding te betalen. De Amerikaanse beurstoezichthouder begint vermoedelijk eveneens een procedure, terwijl hem eveneens een strafzaak van de Amerikaanse justitie boven het hoofd hangt. Black noemde het rapport gisteren ,,leugenachtig''.