Huurlingenleider veroordeeld

De Brit Simon Mann, het vermeende brein achter een verijdelde couppoging in Equatoriaal Guinee, is gisteren door een rechtbank in Zimbabwe alleen schuldig bevonden aan overtreding van de wapenwet. Hij probeerde illegaal wapens te kopen van een Zimbabweaans staatsbedrijf dat wapens produceert. De strafmaat wordt op 10 september bepaald. Hij riskeert tien jaar gevangenisstraf.

Mann werd samen met 69 vermeende huurlingen op 7 maart aangehouden op de luchthaven van de hoofdstad Harare in een Boeing 727, volgeladen met wapens, communicatieapparatuur en kaarten van Equatoriaal Guinee. Ze zouden in opdracht van de oppositieleider in ballingschap op weg zijn geweest zijn naar het olierijke Equatoriaal Guinee om een staatsgreep te plegen.

De meeste verdachten hadden schuld bekend aan kleinere vergrijpen, zoals het overtreding van de immigratiewet. Veroordeling kan ze komen te staan op twee jaar cel. Maar ,,er was geen bewijs dat de verdachten ook betrokken waren bij de aankoop van vuurwapens'', oordeelde de rechter.

De uitspraak komt enkele dagen nadat de Zuid-Afrikaanse politie Mark Tatcher, de zoon van de Britse oud-premier Margaret Thatcher, arresteerde wegens vermeende betrokkenheid bij de coup. Hij zou logistieke en financiële steun verleend hebben aan de couppoging. Tatcher heeft alle beschuldigingen ontkend en is op borgtocht vrijgelaten. Hij is in Kaapstad de buurman van Simon Mann.

In Equatoriaal Guinee loopt nog een rechtszaak tegen veertien andere huurlingen die bij de couppoging betrokken zouden zijn.