Dr. Laura weet hoe je een man op de juiste manier moet voeden en verzorgen

De meeste vrouwen zijn grote egoïsten. Ze vinden dat ze recht hebben op kinderen én een carrière, maar ze kunnen het allemaal niet combineren. Het gevolg is dat ze last krijgen van het Hurried Woman Syndrome: ze worden moe en dik en chagrijnig, ze hebben geen tijd meer om te koken en nooit meer zin in seks. Als ze toch eens wisten hoeveel pijn ze hun man daarmee doen! En dan maar zeuren dat hij geen aandacht voor hen heeft. Ze mogen blij zijn als hij er niet met een ander vandoor gaat. Want de meeste mannen die vreemdgaan willen dat zelf liever niet en die hebben ook helemaal geen midlife-crisis of zoiets; nee, ze worden tot overspel gedwongen door hun vrouw, die hen immers verwaarloost en kleineert. Dat zo'n man dan naar een ander gaat is zijn goed recht. Je echtgenoot niet de seks geven waaraan hij behoefte heeft, is tenslotte net zo goed een vorm van ontrouw.

Dat is in het kort het standpunt van Dr. Laura Schlessinger in haar boek The Proper Care and Feeding of Husbands, de juiste verzorging en voeding van echtgenoten. Vrouwen moeten niet over hun man en hun huwelijk zeuren, maar eventuele problemen oplossen door liever te zijn voor hun man; dat is de boodschap waarmee ze naar eigen zeggen al vele huwelijken heeft gered. Instemmend citeert ze dames die na een uitgelopen werkdag toch nog de moeite nemen om dure belegde boterhammen van de afhaalwinkel voor hun echtgenoot in driehoekjes te snijden en er fancy prikkertjes doorheen te jagen, voordat ze hem met bijgewerkte make-up bij de deur opwachten. En ze prijst mannen die de moed hebben om hun allerdiepste gevoelens te verwoorden. Zoals John: ,,Mannen zijn slechts geïnteresseerd in twee dingen. Als ik niet geil ben, wil ik een broodje.''

FENOMEEN

The Proper Care and Feeding of Husbands is een hit. In de Verenigde Staten werden er binnen een half jaar bijna een miljoen exemplaren van verkocht. Het stond de hele zomer in de boeken-toptiens, hoewel vrijwel geen enkele serieuze krant het had besproken. Ook de minder serieuze pers reageerde weinig enthousiast. De speciaal georganiseerde lunch party voor redacteuren van glimmende damesbladen, bij het verschijnen van het boek in januari, moest worden afgelast: niemand accepteerde de uitnodiging. Maar goed, het boek verkocht toch wel. Want Dr. Laura is hier nauwelijks bekend, maar in Amerika is ze een fenomeen.

Dr. Laura Schlessinger, slank, blond, grondig doorgeföhnd en bijna zestig maar dat zou je niet zeggen, is om te beginnen bekend door haar eigen radioshow. In The Dr. Laura Schlessinger Program, dat al meer dan tien jaar loopt en ruim 17 miljoen luisteraars heeft, gaat Dr. Laura in op de problemen van luisteraars die opbellen over hun huwelijk. In haar boeken citeert ze rijkelijk uit dit programma. The Proper Care and Feeding of Husbands, vol anekdotes over klagende vrouwen die ze on air afbekt, is haar zevende bestseller, na titels als Ten Stupid Things Couples Do to Mess Up Their Relationships (2002), Parenthood by Proxy; Don't Have Them if You Won't Raise Them (2000) en Ten Stupid Things Women Do To Mess Up Their Lives (1994).

Laura Schlessinger – ze is overigens dokter in de fysiologie en heeft daarna een cursus huwelijks- en gezinstherapie gedaan – is te gast geweest bij Oprah Winfrey, Larry King en andere grote televisieshows. Verder heeft ze haar eigen liefdadigheidsorganisatie, de Dr. Laura Foundation, die verwaarloosde en misbruikte kinderen helpt met `My Stuff Bags': tasjes met speelgoed, een teddybeer en een dekentje. Ze woont in Californië met haar man en heeft één zoon, van bijna twintig, maar ze benadrukt dat ze altijd om vijf uur opstond om te schrijven, zodat haar gezin daar niet onder leed.

HOMO-ANGST

Voor homo's en lesbiennes is ze minder aardig: die noemde ze ooit `een biologische faux-pas' en in haar radioprogramma beweerde ze meermaals dat een groot deel van de mannelijke homo's achter kleine jongetjes aanzit. Die opvattingen hebben er indirect toe geleid dat Dr. Laura nu geen eigen televisieprogramma heeft. Ze was er wel mee begonnen, bij Paramount, maar een speciaal opgerichte `Stop Dr. Laura'-actiegroep slaagde er in 2001 om het programma binnen een jaar stop te laten zetten, door grote bedrijven als Coca-Cola, Toyota, Unilever en Pfizer ervan te overtuigen dat ze niet moesten adverteren rondom deze homofobe show. Dr. Laura's radioprogramma is wel nog in de lucht.

Ook nog in de lucht zijn de over internet zwervende foto's van de conservatieve Dr. Laura toen ze nog ergens in de twintig was – `in verschillende stadia van ontkleding', zoals Salon.com een paar jaar geleden schreef. Eén van de foto's is de `classic open-legged money shot', aldus het internettijdschrift, en met een speciale technologie kon je op elk willekeurig deel van haar lichaam klikken `and blow it up to full size', volgens een trotse porno-aanbieder. De grote gemeenschap van Dr. Laura-tegenstanders wisselt via internet niet alleen zulke foto's uit, maar ook ongeïllustreerde roddels: zo zou gezinsgoeroe Schlessinger haar huidige, tweede man na een buitenechtelijke relatie van zijn vrouw en kinderen hebben afgesnoept.

Toen begin deze maand de Britse editie van The Proper Care and Feeding of Husbands uitkwam, was de discussie erover in de pers vooral inhoudelijk. Of liever: de hilariteit was vooral inhoudelijk. De meest welwillende bespreking van het boek was geschreven door een man: de Britse romanschrijver Tim Lott gaf toe, in de Australische Daily Telegraph, dat het op een rare, beschamende manier af en toe ook wel goed voelde om iets zó `pro-man' te lezen, omdat het niet hoort: ,,Alsof je pornografie leest''. Maar hij deed dat wel onder de kop `Behind every man is a silly book' (`achter elke man staat een dom boek'), en hij maakte tevens duidelijk dat het grotendeels misselijkmakende onzin was wat Dr. Laura te berde bracht en dat hij het van zijn vrouw niet meer mocht lezen. Nog minder positief was Times-redacteur Chris Ayres, die zelfs de moeite had genomen om in Californië een massale `Dr. Laura Couples Encounter' bij te wonen. Hij mocht dan een echte man zijn, schrijft hij, maar alleen al het idee dat zijn vrouw het misschien wel met hem doet omdat ze hoopt dat hij dan in het weekend het tuinschuurtje overschildert, staat hem vreselijk tegen.

NIGELLA LAWSON

Van de vrouwen viel alleen topkokkin Nigella Lawson, auteur van How To Be A Domestic Goddess, Dr. Laura publiekelijk bij; verder vielen alle recensenten grinnikend over haar heen. De Independent on Sunday kopte `Women should love, hoover and obey' (`vrouwen moeten liefhebben, stofzuigen en gehoorzaam zijn'); de Australische Sunday Mail `A dream wife – or doormat?' (`een droomvrouw – of een deurmat?'). De recensente van de Sunday Express durfde nauwelijks met haar echtgenoot over het boek te praten, schrijft ze, uit angst dat het haar huwelijk zou schaden. Manlief was vooral gevallen over de zin: ,,Mannen zitten op emotioneel gebied simpel in elkaar, maar zijn in intellectueel opzicht complex''. Wie die vrouw is en of ze soms een psychiater nodig heeft, had hij geroepen.

Columnist Laura Barton van de Guardian vergeleek het boek met een artikel getiteld `The care and feeding of Pomeranians' (dwergkeeshondjes) omdat het principe hetzelfde zou zijn: ,,Onderschat nooit de snelheid van uw Echtgenoot. Hij kan in enkele seconden verdwenen zijn, de deur uit! ... Mijn eerste Echtgenoot is overreden door een passerende vrachtwagen. Sindsdien heb ik mijn Echtgenoten altijd binnengehouden, achter slot en grendel. Zoals ik al zei, deze beestjes vinden het hartstikke leuk om een beetje rond te dollen.''

Maar Dr. Laura voelt waarschijnlijk ook gewoon de tijdgeest goed aan. Ook in Nederland lijken steeds meer mensen de opvatting te delen dat wie geen zin heeft in seks, maar zin moet maken. Linda de Mol wijdde een artikel aan het thema in haar tijdschrift Linda en psycholoog Maarten Berg gaf het als advies in zijn boek Pluk het geluk (2003), waarschijnlijk het minst softe en meest zinnige Nederlandse zelfhulpboek ooit. NRC Handelsblad-redacteur Hans Nijenhuis publiceerde vorig jaar de roman Man van beroep, over een journalist wiens vrouw zo'n moeite heeft om kinderen en werk te combineren, dat ze aan leuke of romantische dingen met haar man niet meer toekomt. Die gaat zijn heil dus maar elders zoeken. Dr. Laura zou het goedkeuren.

Net als het lijstje met `11 manieren om ons hart te veroveren', waar het door mannen gemaakte damesblad Men's Health Vrouw eerder dit jaar mee kwam: `geef ons gelijk als onze vrienden erbij zijn', `zeur niet', en `draag een decolleté' scoorden hoog. Ook HP/De Tijd maakte onlangs bekend wat mannen nou eigenlijk willen; ook dit blad kwam vooral op borsten en benen uit. Begin deze maand hield het lifestyle/opinieblad bovendien een `pleidooi voor het herstel van het klassieke rolpatroon': vrouwen die eerst gaan studeren lopen de kans dat ze geen man kunnen krijgen, stond erin, omdat ze ,,als gevolg van hun economische zelfstandigheid een minder betrouwbare partner zijn geworden''. Helemaal Dr. Laura. Ook in de mode is het nieuwe conservatisme terug te zien. Zo is volgens Elle de secretaresselook terug. Streng, sexy, maar ook onderdanig: de grote modehuizen zijn oerconservatief, schrijft het blad. Inspiratie: de jaren vijftig.

CONSERVATISME

Het conservatisme is overal. Publiciste Christien Brinkgreve, voorheen overtuigd werkende vrouw, zei onlangs in een interview dat ze graag thuis wil zitten als de kinderen uit school komen. De jeugd van tegenwoordig vindt samenwonen ouderwetser dan trouwen. De boekwinkels liggen vol boeken over het huishouden, schoonmaken en opruimen. Het Vaticaan komt vast niet voor niets juist nu met de mededeling dat we ons moeten realiseren dat mannen en vrouwen verschillen, dat vrouwen toch vooral geschikt zijn voor zorgtaken, en dat de feministische strijd voor gelijkheid van de seksen het traditionele gezin ondermijnt.

In Amerika is het nieuwste boek van Dr. Laura alweer uit: Woman Power: Transform your man, your marriage, your life. Daarin schrijft ze dat vrouwen, gehersenspoeld door het feminisme, weliswaar de oorzaak zijn van de meeste relatieproblemen, maar dat ze ook de oplossing kunnen bewerkstelligen, mét Dr. Laura's hulp. Schlessingers adviezen hebben onder meer te maken met kanten ondergoed en een oven die lekkere geurtjes verspreidt, en het resultaat is, zo belooft ze ons, een man die zonder mopperen de vuilniszak buitenzet.

Eens of oneens met Dr. Laura?

Reageer op leven@nrc.nl of schrijf

voor woensdag 1 sept aan

Redactie Leven &cetera,

NRC Handelsblad,

Postbus 3372, 1001 AD Amsterdam.