Chinees Xiang evenaart het wereldrecord

Het inwonertal van China staat in geen verhouding tot het aantal medailles dat het land bij de olympische atletiektoernooien heeft gewonnen. De vrouwen deden het nog redelijk met drie gouden, drie zilveren en vier bronzen plakken, maar de mannen staken daar met één bronzen medaille voor hoogspringer Zhu Jianhua schril bij af. Twintig jaar na diens succes in Los Angeles won gisteravond bij de Spelen in Athene hordenloper Liu Xiang (21) als eerste Chinese atleet een gouden medaille. In stijl, want hij evenaarde met zijn tijd van 12,91 seconden het wereldrecord dat de Brit Colin Jackson in 1993 bij de wereldkampioenschappen in Stuttgart vestigde.

Xiang kan geenszins als een toevallige olympisch kampioen aangemerkt worden. Hij is qua prestaties na de Amerikaan Allen Johnson de beste hordenloper ter wereld. Vorig jaar werd hij achter Johnson tweede bij de wereldkampioenschappen in Parijs en moest hij een half jaar later, bij de WK indoor in Boedapest, opnieuw buigen voor de Amerikaan. Dat weerhield Xiang er niet van zich in de aanloop naar de Olympische Spelen tot favoriet voor goud uit te roepen. ,,In Athene is alles mogelijk, zelfs Johnson verslaan'', zei Xiang vooraf.

Zijn voorspelling kwam gisteravond uit, zij het dat Xiang geen tegenstand van Johnson had. De Amerikaan miste wegens een val in de halve finales na `Atlanta' zijn kans op een tweede olympische titel, zodat voor de lange Xiang de weg naar goud open lag. Hij bevestigde zijn status op meesterlijke wijze met een evenaring van het wereldrecord. Johnson had derhalve zijn persoonlijk record moeten verbeteren om Xiang te verslaan.

De explosie van Xiang dwong ook respect af wegens de druk waaronder hij zich had gesteld. In eigen land had de inwoner van Sjanghai laten optekenen het eerste atletiekgoud voor China te zullen winnen. Bondscoach Shuyong Feng had de hoge verwachtingen proberen te temperen, maar slaagde daar niet in. Maar Xiang bleek een koele kikker en hield woord, de Amerikaan Terrence Trammell (tweede) en de Cubaan Anier Garcia (derde) achter zich latend.

Het werd in Athene helemaal een Chinees avondje, toen korte tijd later Xing Huina de 10.000 meter won. De langeafstandsloopster weerstond de tegenstand van drie Ethiopische loopsters en Lornah Kiplagat, de tot Nederlandse genaturaliseerde loopster uit Kenia. Het vijftal had zich afgescheiden van de rest, onder wie de Britse Paula Radcliffe, die ondanks haar inzinking op de marathon toch aan de start verscheen. Maar zij speelde geen rol van betekenis. In tegenstelling tot Kiplagat, die lange tijd het tempo domineerde, maar er bij het verdelen van de medailles niet aan te pas kwam; zij werd vijfde. Daar had Kiplagat geen andere verklaring voor dan de simpele vaststelling: ,,Ik kon gewoon niet harder.''

Dat gold niet voor Huina, die in de sprint de drie Ethiopiërs versloeg en de atletes uit het land van de langeafstandstraditie pijnlijk aftroefde.

Vanuit Nederlands perspectief was het een teleurstellende avond in het olympisch stadion, want ook polsstokhoogspringer Rens Blom mengde zich niet in de strijd om de medailles. Hij faalde op een hoogte van 5,75 meter, waar de Amerikaan Timothy Mack met een sprong van 5,95 meter olympisch kampioen werd. De Nederlander werd uiteindelijk negende.

Ronduit dramatisch verliep de serie 4x100 meter estafette voor de Nederlandse mannenploeg, die vorig jaar bij de WK in Parijs nog derde werd. Bij de laatste wissel slaagde Patrick van Balkom er niet in het stokje over te geven aan Caiman Douglas, waardoor de mannen een even grote afgang beleefden als de Nederlandse vrouwen de dag ervoor. Geen van beide teams haalde als gevolg van een foute wissel de finish.

Schrale troost was dat later op de avond Marion Jones in de finale van de vrouwenestafette hetzelfde overkwam, waardoor de Verenigde Staten buiten de medailles bleven. Het goud ging naar Jamaica. Het was sowieso niet de dag van Jones, want bij het verspringen werd ze vijfde. De titel op dat onderdeel ging naar de Russin Tatjana Lebedeva met een sprong van 7,07 meter.

Olympisch kampioen speerwerpen werd de Cubaanse Osleidys Menendez met een worp van 71,53 meter, waarmee ze één centimeter van haar wereldrecord verwijderd bleef.