Australië wil langeafstandswapen

Australië wil zijn gevechts- en verkenningsvliegtuigen uitrusten met raketten die in staat zijn doelen tot op een afstand van vierhonderd kilometer te raken. De oppositie vreest dat het land daardoor problemen zal krijgen met zijn buurlanden. Minister van Defensie Robert Hill kondigde het plan gisteren aan.

Wanneer de wapens daadwerkelijk in gebruik worden genomen – volgens Hill moet dat vanaf 2007 mogelijk zijn – is Australië het enige land in de regio met dergelijke middellangeafstandswapens. Volgens de oppositie en andere critici zal dat een negatieve invloed kunnen hebben op de al verzuurde relatie met buurland Indonesië. Dat komt dan binnen het bereik van de Australische raketten.

De nauwe militaire en politieke betrekkingen tussen Australië en de Verenigde Staten zorgen al geruime tijd voor onenigheid in de regio. Zo stemde Canberra er onlangs mee in met de VS te gaan samenwerken bij de ontwikkeling van het Amerikaanse anti-raketschild. Ook het plan om samen met de VS militaire trainingsbases op te richten in het noorden van Australië is de Indonesische regering een doorn in het oog.

,,Door de nieuwe raketten en verbeterde precisiebommen, zullen de Australische gevechtsvliegtuigen de grootste capaciteit bezitten voor luchtgevechten en aanvalsoperaties in de regio'', zei Hill. Nog belangrijker volgens Hill is dat ,,de lange reikwijdte van de nieuwe raketten het risico voor de piloot verkleint''.

Volgens de Australische defensie-analist Aldo Borgu van het onafhankelijke Australian Strategic Policy Institute zijn de nieuwe raketten waarmee F/A-18 Hornet gevechtsvliegtuigen moeten worden uitgerust, niet zozeer een aanvulling op het Australische wapenarsenaal omdat de Hornets in de plaats moeten komen van de verouderde F-111 gevechtsvliegtuigen die tegen 2010 moeten verdwijnen. ,,Met de nieuwe raketten zal de Hornet nog altijd maar een derde van de afstand van een F-111 kunnen overbruggen, dus we praten hier niet over een grotere nieuwe capaciteit'', aldus Borgu.

Een woordvoerder van de oppositie, Kim Beazley, vindt dat de regering ,,nooit de tijd neemt om de buurlanden iets uit te leggen''. Hij hekelt de timing van het voorstel op een moment dat er al onenigheid bestaat in de regio over de Australische deelname aan het raketschild.