Zuid-Afrika houdt Mark Thatcher aan

De Zuid-Afrikaanse politie heeft vanochtend Mark Thatcher, zoon van de Britse oud-premier, gearresteerd wegens vermeende betrokkenheid bij een poging tot staatsgreep in Equatoriaal Guinee.

Thatcher werd gearresteerd in zijn huis in Kaapstad op beschuldiging van de overtreding van een wet die huurlingenactiviteiten vanuit Zuid-Afrika verbiedt.

Volgens een woordvoerder van de Zuid-Afrikaanse politie heeft Thatcher ,,mogelijk financiële en logistieke steun verleend aan de couppoging in Equatoriaal Guinee''. De naam van Thatcher dook eerder op in verband met de staatsgreep in het West-Afrikaanse land die in begin maart werd verijdeld.

Momenteel lopen in Zimbabwe en in Equatoriaal Guinee twee rechtszaken tegen in totaal 89 vermeende huurlingen die ervan worden verdacht de president van het olierijke land uit het zadel te willen werpen.

Mark Thatcher is in Kaapstad de buurman van de 51-jarige Brit Simon Mann, het vermeende brein achter de couppoging. Mann staat momenteel met 69 medeverdachten terecht in Zimbabwe nadat ze op 7 maart waren aangehouden op de luchthaven van de hoofdstad Harare in een Boeing 727 volgeladen met wapens, communicatieapparatuur en kaarten van Equatoriaal Guinee. Een dag later werden in de hoofdstad van Guinee 19 mannen aangehouden, onder wie negen Zuid-Afrikanen.

In een brief die Mann op 31 maart vanuit de Zimbabweaanse gevangenis naar zijn vrouw stuurde, schrijft hij cryptisch: ,,Onze situatie is niet goed en zeer urgent. Zij [de advocaten] krijgen geen antwoord van Smelly en Scratcher die beloofd hadden terug te bellen nadat de Grand Prix voorbij was.''

Aangenomen wordt dat met Scratcher de zoon van de oud-premier Margareth Thatcher wordt bedoeld. Smelly zou de codenaam zijn voor Ely Calil, een Britse oliemagnaat die zou hebben geholpen bij de financiering van de staatsgreep. In de brief zegt Mann te hopen dat Scratcher zijn invloed kan aanwenden om hem uit zijn benarde situatie te redden. Hij vraagt ook om de hulp van David Hart, een adviseur van de Conservatieve Partij in Groot-Brittanië. Volgens de Britse krant Sunday Telegraph ontving Mark Thatcher de afgelopen weken dreigtelefoontjes van Zuid-Afrikanen die hem wilden chanteren met zijn contacten met Simon Mann.

Het openbaar ministerie in Zimbabwe klaagde Mann twee weken geleden aan voor het overtreden van de Zimbabweaanse wapen- en immigratiewet. Het ziet er naar uit dat Mann en zijn 69 medeverdachten geen zware straffen staan te wachten. De autoriteiten in Zimbabwe lieten deze week weten niet van plan te zijn de groep huurlingen uit te leveren aan Equatoriaal Guinee.

Tegen de leider van de vijftien mannen die in Equatoriaal Guinee vastzitten werd deze week de doodstraf geëist. De Zuid-Afrikaan Nick du Toit is aangeklaagd voor hoogverraad, terrorisme en illegaal wapenbezit.