Weer strijd in Najaf bij heiligdom

Amerikaanse militairen en strijders van de radicale shi'itische geestelijke Muqtada Sadr hebben vandaag opnieuw zwaar gevochten in de heilige stad Najaf in het zuiden van Irak.

Over slachtoffers was niet meteen iets bekend. Amerikaanse tanks rukten gisteren op tot op 800 meter van de Imam Ali moskee, het heiligste heiligdom van de shi'itische islam waar het Leger van de Mahdi van Muqtada Sadr zich sinds vijf maanden verschanst. Vannacht nam een Amerikaanse gevechtshelikopter posities van Sadrs strijders onder vuur.

De Iraakse interimregering in Bagdad eist dat het Leger van de Mahdi de moskee ontruimt en zijn wapens inlevert. Sadr, die af en toe instemt met de regeringseis om vervolgens van zijn toezegging terug te komen, heeft zich bereid verklaard de moskee over te dragen aan groot-ayatollah Ali Sistani, de hoogste shi'itische autoriteit. Maar de overdracht werd gisteren opgeschort, naar werd gezegd in verband met een meningsverschil over de schatting van de zeer waardevolle bezittingen van de moskee.

Een Amerikaans-Franse journalist die vorige week in de zuidelijke stad Nassiriya werd ontvoerd is gisteren samen met zijn eveneens gegijzelde tolk vrijgelaten. De journalist, Micah Garen van Four Cornens Media, die door zijn ontvoerders werd overgedragen aan de plaatselijke vertegenwoordiging van Muqtada Sadr, noemde zijn ontvoering ,,een misverstand''. Een organisatie die zich de Geheime Actie Groep van het Leger van de Mahdi noemt, had Garens vrijlating aangekondigd. Muqtada Sadrs vertegenwoordiger in Nassiriya zei de ontvoerders zich hadden gerealiseerd dat Garen geen spion was maar een journalist die is gekant tegen de politiek van de Amerikaanse regering.

Intussen worden nu twee Franse en een Italiaanse journalist vermist. De twee Fransen, van Le Figaro en Radio France International, zijn zoek sinds zij vrijdagochtend naar Najaf vertrokken. De chauffeur van de Italiaanse free lance journalist van het weekblad Diario werd volgens shi'itische bronnen eind vorige week in een hinderlaag bij Najaf gedood. Maar het is niet bekend wat er met de journalist is gebeurd. Er zouden eind vorige week ook 12 Nepalezen in gijzeling zijn genomen.