Brons is beter voor uw levensgeluk

Is je liefdesleven een mislukking? En je baan? En hoe zit het eigenlijk met die gammele roestbak die je je auto durft te noemen? Waarschijnlijk heb je geen psycholoog nodig om je te laten vertellen dat wat iemand voelt, wordt bepaald door wat hij of zij denkt. Maar het is waar. Dit is het uitgangspunt van wat we cognitieve therapie noemen.

Lincoln vatte het ooit heel goed samen: ,,De meeste mensen zijn zo gelukkig als ze zelf willen zijn.'' Neem bijvoorbeeld de Olympische spelen, iets wat drie onderzoekspsychologen hebben gedaan in een studie die in 1995 werd gepubliceerd in The Journal of Personality and Social Psychology. Hierin werden de winnaars van zilver en brons bestudeerd terwijl ze op het podium stonden om hun medailles in ontvangst te nemen. De onderzoekers probeerden de mate van hun geluk in te schatten.

Wie denk je, voelde zich gelukkiger? De winnaar van het zilver of van het brons? Het antwoord zal je verassen. Het waren de winnaars van het brons, ook al presteerden zij minder goed dan de winnaars van de zilveren medaille. Waarom? Omdat degenen die zilver hadden gewonnen zichzelf vergeleken met de persoon boven hen: ,,Als ik toch een paar seconden sneller was geweest, was ik de beste ter wereld geweest. Nu sta ik hier: een verliezer.'' Maar de winnaars van het brons vergeleken zichzelf met de personen onder hen. Ze waren uitgelaten over het feit dat ze op het podium mochten staan en niet bij de rest hoorden.

Een schoolvoorbeeld van deze studieresultaten was, afgelopen dinsdag, de reactie van de winnaars van het vrouwenturnen. Toen de resultaten bekend werden genaakt, zat het Amerikaanse team – dat rekende op goud in plaats van zilver – er neerslachtig en uitgeblust bij. Maar het Russische team leek enorm blij en dankbaar met het winnen van een bronzen medaille.

De moraal van dit verhaal is dat hoe je je voelt, afhankelijk is van wat je tegen jezelf zegt en met wie je jezelf vergelijkt. Vanuit een spiritueel oogpunt zou je kunnen zeggen dat dit de reden is waarom de Dalai Lama mensen aanspoort om dankbaar te zijn voor elektriciteit, loodgieterswerk en andere basisvoorzieningen – zaken die veel mensen nog steeds niet hebben. Dus de volgende keer dat je je druk maakt over geldgebrek of over het feit dat je seksleven niet hetzelfde is als wat je op de televisie ziet, think bronze en wees dankbaar voor wat je hebt. Volgens het onderzoek is dit goede psychologie!

Steve Brody is psycholoog en auteur van de roman `The New Commandments'. © LAT/WP