Crickethelden trainen anoniem in `hockeyland'

Aartsrivalen India en Pakistan openen vandaag het crickettoernooi in Amstelveen. Het titanenduel trekt vooral veel buitenlanders.

De NOS heeft voor veel geld één minuut zendtijd kunnen kopen. Aan de meeste Nederlanders zal het toernooi met de drie beste cricketteams van de wereld voorbijgaan. In India, Pakistan en Australië worden de wedstrijden live uitgezonden. Deze week kijken ruim 700 miljoen mensen naar het toernooi op de velden van cricketclub VRA bij het Amsterdamse Bos.

,,Val me niet lastig. Ik heb nog één uur om dit wicket in orde te maken!'' Groundsman Paul Polak van VRA wuift zijn sigaar boos in de richting van Erik Brandsen van de Koninklijke Nederlandse Cricket Bond. Iedereen ging afgelopen week wel eens over de rooie tijdens de hectische voorbereiding voor het uitverkochte duel tussen aartsrivalen India en Pakistan.

,,Prachtig toch?'', zegt Brandsen tijdens een korte pauze, twee dagen voor de wedstrijd. Hij gelooft bijna niet dat het zaterdag echt gebeurt. De 10.000 zitplaatsen zijn gereed, de twintig camera's van televisiezender Sony India zijn opgesteld en de vijf graswickets liggen er keurig bij. Het geagiteerde gebabbel van Pakistaanse en Indiase journalisten roept Brandsen en perschef Hugo Nelissen tot de orde. Er wachten nog hectische uren.

Op de perstribune is plek voor honderd journalisten. Toch hoort Nelissen al dagenlang scheldkannonades aan van journalisten voor wie geen plaats meer is. Hij vreest dat veel Pakistani en Indiërs op de bonnefooi naar Amsterdam komen. Lachend: ,,Ik hoop dat India en Pakistan in de finale niet weer tegenover elkaar staan, want ik geloof niet dat ik het aankan.''

Even verderop traint het Pakistaanse nationale team in het Vondelpark. Geen Amsterdammer kijkt er van op. Alleen een enkele Britse toerist stoot zijn metgezel aan. Is dat niet Shoaib Akhtar, de snelste bowler van de wereld? En dat lijkt wel Shoaib Malik, die enkele weken geleden nog twee centuries (2 maal 100 runs) scoorde tijdens de Asia Cup. Ach, het zal wel niet. Wat moeten die hier?

De crickethelden genieten van de anonimiteit in het park. ,,Heerlijk'', vindt Malik. ,,Nederlanders houden meer van hockey, toch?'' Als je altijd en overal wordt achtervolgd door bloedfanatieke fans is het wel eens lekker om anoniem in het park een balletje te slaan. Toch is de komende week voor de spelers niet zo relaxed als het lijkt. Malik: ,,Spelen tegen India is nooit vriendschappelijk. Thuis verlangt iedereen dat je wint.''

Het toernooi is de belangrijkste voorbereiding op de Champions Trophy in Engeland volgende maand. Daarom wordt dagelijks vier uur op het veld en twee uur in het krachthonk getraind. Daarna mogen de cricketers een kaartje leggen in het hotel. ,,Ook met de spelers van India'', zegt Malik. ,,Met sommige ben ik goed bevriend.'' Een dag voor de wedstrijd is het echter afgelopen met de gezelligheid. ,,Dan trekt iedere speler zich terug. Dan moet je je fulltime concentreren op de wedstrijd.''

Bij cricketclub Kampong in Utrecht traint het team van India. Eveneens in anonimiteit. Het terrein is verlaten. De kleine Indiase volksheld Sachin Tendulkar, die met reclame een veelvoud verdient van het inkomen van stervoetballer David Beckham, moet er even aan wennen dat hij een balletje slaat zonder dat een camera op hem is gericht. Hij hoeft slechts drie handtekeningen uit te delen aan jeugdspelers van Kampong. ,,Gisteravond zaten we gewoon met het hele team op het Leidseplein'', zegt manager Goutam Dasgupta. ,,Het is eens wat anders.''

Vandaag openen India en Pakistan het drielandentoernooi, met ook wereldkampioen Australië. Wat de minuut die de NOS mag uitzenden zal brengen, is onduidelijk. ,,Ze mogen slechts een blanco band inleveren'', weet Nelissen, die de gekte om hem heen wel kan waarderen. Sony India bepaalt wat op de band komt. De Nederlandse cricketliefhebber hoopt op een verbluffend snelle bal van de Pakistaan Akhtar, gevolgd door een verpletterende klap van de Indiase held Tendulkar. Een muziekje hoeft niet. Het geschreeuw van de tribunes zal oorverdovend zijn.