Afloop van offensief in Najaf onzeker

De situatie in de Iraakse stad Najaf is, een dag na een Amerikaans offensief tegen de aanhangers van de opstandige shi'itische geestelijke Muqtada al-Sadr, onduidelijk. Berichten dat de Iraakse politie de Imam Ali-moskee zou hebben veroverd, werden door een woordvoerder van Al-Sadr tegengesproken.

Het Amerikaanse leger zou vanochtend vroeg zijn strijd tijdelijk hebben opgeschort, nadat eerder gisteren zware bombardementen werden uitgevoerd op de stad. Dat meldde de nieuwszender CNN. Een delegatie van de tijdelijke regering zou op weg zijn naar Najaf voor nieuwe onderhandelingen over beëindiging van de crisis.

Volgens officiële bekendmakingen van de Iraakse regering hebben de leden van Al-Sadrs Mahdi-leger de moskee ontruimd en is deze daarna bezet door de Iraakse politie. Die zou vierhonderd aanhangers van Al-Sadr hebben gearresteerd. De shi'itische geestelijke zou zelf zijn ondergedoken.

Dat werd evenwel onmiddellijk tegengesproken door ooggetuigen. Volgens verslaggevers ter plaatse was in en bij de moskee geen enkele politie-agent te zien en de nauwe straten naar de moskee – een van de heiligste plaatsen voor de shi'ieten – zouden nog altijd worden gecontroleerd door gewapende aanhangers van Al-Sadr.

Een woordvoerder van de shi'itische geestelijke meldde dat het Mahdi-leger de moskee nog steeds controleert en dat de sleutels van de moskee in de loop van de dag zouden worden overgedragen aan vertegenwoordigers van groot-ayatollah Al-Sistani. Een woordvoerder van de neutrale groot-ayatollah, die zelf na een medische ingreep in Londen is, bevestigde gisteren laat in de middag dat de sleutels inderdaad zijn overgedragen. Al-Sadr heeft de moskee verlaten. Waar hij zich bevindt is onduidelijk, maar hij zou nog wel in Najaf zijn.

Het heeft er alle schijn van dat de militie van Al-Sadr met de ontruiming van de moskee haar felle strijd om de controle van Najaf heeft opgegeven. In Najaf werd gistermiddag en -avond niet gevochten. Maar of de rust werkelijk zal weerkeren is de vraag. Al-Sadrs woordvoerders hebben herhaald dat ze de eis van de Iraakse interim-premier Allawi om de militie te ontmantelen, nog steeds van de hand wijzen. Het is mogelijk dat de militie zich gaat toeleggen op aanslagen op olie-installaties.

De olieprijs daalde gisteravond met bijna 2 procent nadat steedsmeer berichten erop wezen dat de strijders van Al-Sadr in Najaf zich zouden hebben overgegeven. De olieprijs brak vlak ervoor nieuwe records. Een vat ruwe Texaanse olie noteerde op zijn hoogtepunt 49,40 dollar, het hoogste niveau sinds de handel in olietermijncontractenin New York in 1983 van start ging. De goedkopere Brent-olie uit de Noordzee bereikte een tussentijds hoogtepunt van 45,15 dollar per vat