Volkslied VS redt kinderen

Zeven Texaanse kinderen die maandenlang in Nigeria aan hun lot werden overgelaten, hebben hun terugkeer naar het thuisfront te danken aan hun kennis van het Amerikaanse volkslied.

Pas toen de kinderen met een hand op hun hart het volkslied zongen, geloofde de Amerikaanse pastoor John Hagee die toevallig op bezoek was in het weeshuis waar de kinderen verbleven, dat ze werkelijk Amerikanen waren.

De zeven kinderen, variërend in leeftijd tussen 7 en 16 jaar, werden in oktober vorig jaar door hun adoptiemoeder Mercury Liggins achtergelaten bij haar Nigeriaanse schoonbroer Obiora Nwankwo. Volgens Liggins beloofde Nwankwo voor de kinderen te zorgen en hen in een kostschool in te schrijven. Liggins keerde zelf naar Houston terug en vertrok in april naar Irak om voor een voedselorganisatie te werken.

In het begin verbleven de kinderen inderdaad op een kostschool. Maar na enkele maanden bleven ze alle zeven weg, volgens de directrice van de kostschool, Victoria mustafa, omdat ,,sommige leerkrachten lastige vragen stelden'' over het schaarse eten dat de kinderen van Nwankwo kregen. ,,Na de kerstvakantie zagen ze erg bleek en hadden ze veel gewicht verloren'', zei Mustafa. Ook weigerde Nwankwo al geruime tijd het schoolgeld te betalen.

Nwankwo liet de kinderen alleen achter in zijn huis, zonder geld en eten, in een land waar ze niemand kenden. Toen een maatschappelijk werker hen uiteindelijk ontdekte, waren ze ernstig ondervoed en ziek. ,,Een paar van de kinderen waren in kritieke toestand, besmet met malaria en tyfus'', vertelde de maatschappelijke werker die hen in een weeshuis onderbracht.

Een week nadat pastoor Hagee de kinderen daar ontdekte, keerden ze naar Amerika terug. Voorlopig verblijven ze bij twee pleeggezinnen in Houston. Het is niet duidelijk waarom de Nigeriaanse autoriteiten hen niet meteen naar de Amerikaanse ambassade hebben gebracht.

De adoptiemoeder, die voor de kinderen een maandelijkse toelage ontving, is uit Irak teruggekeerd en wordt door de Amerikaanse autoriteiten ondervraagd. Volgens haar advocaat heeft Liggins ,,nooit de intentie gehad om haar kinderen in de steek te laten''.

,,Ze dacht dat haar schoonbroer goed voor hen zou zorgen. Ze heeft gewoon de verkeerde persoon vertrouwd'', aldus haar advocaat.