Bombardement VS op strijders in Najaf

Amerikaanse gevechtsvliegtuigen hebben vannacht zware bombardementen uitgevoerd op posities van de strijders van Al-Sadr in Najaf, in de omgeving van de moskee waar zich het graf bevindt van Imam Ali. Daarbij werden verschillende gebouwen getroffen.

Ooggetuigen meldden vanochtend dat Amerikaanse tanks het gebied hebben afgesloten waar Al-Sadr en honderden van zijn volgelingen zich hebben teruggetrokken. Volgens het Iraakse ministerie van Gezondheid zijn in de afgelopen 24 uur zeker 77 Irakezen gedood en 70 gewond.

De Iraakse interim-premier Iyad Allawi heeft vanochtend gezegd dat er geen aanval zal worden uitgevoerd op de Imam Ali Moskee in Najaf, waar de radicale shi'itische leider Muqtada Al-Sadr zich schuil houdt.

,,We zullen de moskee niet aanvallen en we zullen Muqtada Al-Sadr niet aanvallen in de moskee'', zei de premier voor de BBC-radio. ,,De olijftak wordt nog steeds uitgestoken.''

De jongste Amerikaanse en Iraakse aanvallen in de heilige stad Najaf leken het beslissende offensief in te luiden om de opstandige leider te verdrijven, nadat eerdere bemiddelingspogingen deze week uiteindelijk geen concrete resultaten opleverden.

Gisteren nog sprak premier Allawi van een ,,laatste oproep'' aan Al-Sadr om zijn strijders te ontwapenen, en kondigde de minister van Defensie aan Al-Sadr en zijn zogeheten `Mehdi-leger' ,,een lesje te leren dat zij nooit zullen vergeten''.

Maar uit Allawi's uitlatingen is op te maken dat achter de schermen nog steeds wordt onderhandeld over een vreedzame oplossing van het conflict dat twee weken geleden oplaaide. Naaste medewerkers van Al-Sadr zeiden vanochtend dat deze bereid is de controle over de heilige plaatsen in Najaf over te dragen aan vertegenwoordigers van groot-ayatollah Ali Sistani, de hoogste shi'itische geestelijke in Irak. Sistani zelf verblijft nog in Londen, waar hij herstelt van een hartoperatie.

Volgens medewerkers van Al-Sadr zou vanochtend een ontmoeting plaatshebben met vertegenwoordigers van de groot-ayatollah om de sleutels van de Imam Ali Moskee over te dragen.

,,Het overhandigen van de sleutels betekent het overdragen van het bestuur over deze historische plaats aan de religieuze autoriteiten. Wij (de aanhangers van Al Sadr) zullen dan gewone bezoekers zijn (in de moskee)'', aldus een woordvoerder van Al-Sadr. ,,Elke strijders die naar binnen wil, zal zijn wapen buiten moeten laten.''

reportage pagina 5