Nestlé valt tegen

De inwoners van de westerse wereld zijn niet meer zo verzot op zoete en vette voedingsmiddelen. Hoe wil Nestlé, bekend om zijn ijsjes en chocola, zijn klanten er dan toe verleiden om meer van zijn producten te kopen?

De grootste voedingswarenproducent ter wereld heeft de markt teleurgesteld door over het eerste halfjaar van 2004 een organische omzetgroei van 4,6 procent te rapporteren, hoewel het concern op 5 procent had gemikt. Nestlé wijt dit met name aan het slechte weer in West-Europa, waardoor de verkoop van ijs en water tegenviel.

Nestlé denkt niettemin zijn doelstelling van een omzetgroei van 5 tot 6 procent over heel 2004 te kunnen verwezenlijken. Niet omdat het concern gelooft het weer de rest van het jaar te kunnen beïnvloeden, maar omdat het nieuwe producten verwacht te lanceren in Europa en hoopt op een herstel van het consumentenvertrouwen in de VS.

Het grootste probleem voor Nestlé is dat zoete en vette voedingsmiddelen niet meer zo populair zijn als vroeger. Toch komt een kwart van Nestlé's omzet uit de verkoop van melkproducten en ijs. Zijn producten raken steeds meer uit de mode in een samenleving waarin het gezondheidsbewustzijn toeneemt. Dus zelfs als het consumentenvertrouwen in de VS verbetert, zou de verandering in eetgewoonten waarvan Nestlé last heeft een permanente ontwikkeling kunnen blijken.

Het introduceren van nieuwe producten lijkt misschien een goede manier om de omzet te stimuleren, maar zolang het om nog meer zoete en vette producten gaat, wordt het probleem er niet door opgelost. Intussen blijft het weer onvoorspelbaar. En voor de twee grootste divisies van Nestlé – dranken en ijs – is het van levensbelang dat de zon schijnt.

Er zijn tekenen dat de voedingsmiddelensector als geheel onder druk staat. Unilever, Nestlé's voornaamste concurrent, heeft de omzetgroei ook zien afnemen.

Er is één troost voor Nestlé: in Azië en Oceanië groeit zijn omzet sneller dan 6 procent. Maar er is nog een lange weg te gaan voordat deze regio's aansluiting vinden bij de twee grootste markten van het concern, Europa en het Amerikaanse continent.

Zelfs als Nestlé zijn groeidoelstelling haalt, zal de kostenbasis van het concern in het tweede halfjaar en daarna onder druk komen. De kosten voor grondstoffen en verpakkingsmaterialen stijgen. Het zal dus lastig worden de slappe omzetgroei door betere winstmarges te compenseren. Nestlé mag de teleurstellende resultaten moedig het hoofd willen bieden, van beleggers vergt het nog meer moed om te geloven dat het concern zijn klanten kan terugwinnen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.