Digitale weg naar een droomprins(es)

Vorig jaar werd in Nederland voor het eerst meer dan 1 miljard euro via internet uitgegeven. Deze zomer zes portretten van succesvolle webbedrijven. Als laatste het online relatiebemiddelingsbureau Parship.nl.

De zoektocht naar de liefde van mijn leven begint met een vragenformulier. Met de inloggegevens van mijn `Word-nu-voor-eeuwig-en-altijd-verliefdcard' ga ik achter de computer zitten. In twintig minuten beantwoord ik daarna de tachtig meerkeuzevragen die het online relatiebemiddelingsbureau Parship mij stelt. Vragen over mijn hobby's en karaktertrekken. Maar ook of ik graag kook, met het raam open slaap, wat voor betekenis eten voor me heeft, en of ik de voorkeur geef aan saxofoontonen, vioolklanken dan wel pianoakkoorden.

Van een aantal abstracte grafische voorstellingen moet ik de meest aansprekende aanwijzen. En ik buig me over een aantal casestudies. Stel een dronkelap belt me midden in de nacht wakker en vraagt via de intercom naar meneer Mulder, de bovenbuurman. Zeg ik dan: ,,Het spijt me, ik ben niet de heer Mulder. Maar ik weet dat de naamplaatjes slecht verlicht zijn?'', of reageer ik iets minder begripvol? Eerlijk antwoorden, doe je niet mooier voor dan je bent, adviseert de computer een paar keer.

Een dag later vind ik in mijn mailbox een pdf-bestand met mijn `Parship-persoonlijkheidsrapport'. Om een partner te vinden die echt bij mij past moet ik eerst een duidelijk beeld van mijzelf ontwikkelen, lees ik in het voorwoord als verklaring voor het pak papier dat uitgeprint 67 A4'tjes blijkt te tellen.

Op basis van de tachtig meerkeuzevragen die ik een dag eerder invulde, heeft Parship mijn karakter en communicatiestijl ontleed. Kern van het rapport is mijn persoonlijkheidsprofiel, een grafische voorstelling die aangeeft hoe sterk 24 verschillende karaktereigenschappen, van mijn anima (de vrouwelijke eigenschappen in de man) tot mijn passiviteitsbehoefte, zijn ontwikkeld. Dit zogeheten psychogram blijkt de grondslag te zijn van het `Parship-principe'. Door persoonlijkheidsprofielen van klanten met elkaar te vergelijken gaat het contactbureau op zoek naar de leden die het beste bij elkaar passen. Bij deze zoektocht gelden twee uitgangspunten: `soort zoekt soort' en `tegenpolen trekken elkaar aan'.

Als ik even later inlog bij de website van Parship zitten in mijn `matchbox' de profielen van de tien singles met wie ik de meeste matchpunten gemeen heb. Bovenaan, met 69 (van de maximaal 100) matchpunten, staat een ongehuwde onderneemster uit Zuid-Holland. Ze fietst, houdt van lezen en jazz en heeft een paard als huisdier. Met één muisklik kan ik onze persoonlijkheidsprofielen met elkaar vergelijken. Haar actiebehoefte is aanmerkelijk groter dan de mijne, maar ons verlangen naar intimiteit blijkt exact gelijk. Met nog een muisklik kan ik een `contactverzoek' verzenden, dat via de relatiesite bij de onderneemster terechtkomt. Zij kan vervolgens bepalen of ze het e-mailcontact beantwoordt.

Bij Parship geen foto's, telefoonnummers of e-mailadressen. ,,Wij zijn geen datingsite'', zegt Olaf van Schagen (32), manager van Parship.nl. Zijn website heeft weinig gemeen met de relatiesites waar het mogelijk is om direct met elkaar te chatten en desnoods een kwartier na een digitale ontmoeting in de auto te stappen. Parship mikt op een andere doelgroep: een relatief ouder en hoger opgeleid publiek dat op zoek is naar een langetermijnrelatie en niet naar een vluchtig contact, verduidelijkt Van Schagen. ,,Onze klanten hebben niet zo'n haast en stellen in eerste instantie prijs op een anoniem contact.''

Parship is drie jaar geleden opgezet door Konstantin Urban en Harald Schröpfer, twee werknemers van Holtzbrinck, de grote Duitse uitgever van onder meer Die Zeit. Op basis van een door professor H. Schmale van de Universiteit van Hamburg ontwikkelde persoonlijkheidstest zetten Urban en Schröpfer een online relatiebemiddelingsbureau op. De website, die op Valentijnsdag 2001 van start ging, bleek te voorzien in een grote behoefte. Via advertenties in serieuze kranten en tijdschriften en banners op websites vonden een paar honderdduizend Duitse singles al snel de weg naar de relatiesite. En niet zonder resultaat, zoals blijkt uit de vele huwelijks- en geboortekaarten die op het hoofdkantoor in Hamburg binnenkwamen. Er zijn in Duitsland al zeker duizend Parship-huwelijken gesloten, weet Van Schagen. ,,En dat zijn alleen nog maar de mensen die ons op de hoogte hebben gesteld. Onze statistieken tonen aan dat men twee keer zoveel kans heeft bij Parship een partner te vinden als binnen de werkkring, vriendenkring of in de vrije tijd.''

In 2002 lanceerde Parship ook een Oostenrijkse en een Zwitserse site. Eind vorig jaar volgde Nederland en sinds juni richt het bedrijf zich eveneens op Italiaanse alleenstaanden. Inmiddels staan ruim 700.000 Europese singles ingeschreven bij Parship. Niet alleen heteroseksuelen, want sinds februari bemiddelt het bedrijf ook tussen homoseksuelen.

Olaf van Schagen begon september vorig jaar met het vertalen van de Duitse moedersite. Dat vergde enige redactie, oordeelde de manager. In Nederland willen klanten iets losser en informeler worden aangesproken dan in Duitsland. Als lokkertje kregen de eerste 5.000 singles die zich bij Parship.nl inschreven gratis contactrechten voor het eerste halfjaar. Binnen een maand begon de lege databank vol te lopen.

Inschrijven bij Parship kent twee niveaus. Registreren, de persoonlijkheidstest insturen en vervolgens de matchresultaten bekijken, is kosteloos. Om contact te kunnen leggen is het nodig premium-lid te worden à 149 euro per zes maanden. De kosten van het lidmaatschap werken als een zeef, zegt Van Schagen. Serieus geïnteresseerde leden blijven zo vanzelf over; pinocchio's, bedriegers die niet werkelijk single zijn, zullen eerder kiezen voor een goedkopere of gratis datingsite.

Inmiddels heeft Parship.nl ,,enige tienduizenden'' leden, zegt Van Schagen. Met de Volkskrant, Trouw, Carp, Psychologie Magazine en sinds anderhalve week ook NRC Handelsblad werkt het contactbureau samen. Deze kranten en tijdschriften bieden de service van Parship aan op hun website. Van Schagen rekent op 100.000 singles aan het eind van het jaar, en verwacht in de loop van volgend jaar zeker 150.000 klanten.

De markt van alleenstaanden groeit snel, zegt Van Schagen. Nederland telt 2,4 miljoen alleenstaanden en naar verwachting zijn dat er over tien jaar zeker drie miljoen. Bovendien heeft internet als medium de toekomst. ,,Nog een paar jaar en het is bijna onmogelijk om zonder internet te leven'', stelt de manager.

Vergeleken met adverteren in een krant en aankloppen bij een regulier relatiebemiddelingsbureau is een online contactbureau relatief goedkoop. Bovendien zit de klant ,,in de driver's seat'', zegt Van Schagen. ,,Je bent niet afhankelijk van de mogelijke contacten die wij adviseren. Volgens ons systeem is de kans van slagen tussen twee leden het grootst vanaf 65 matchpunten. Maar het staat klanten vrij om contact te leggen met kandidaten met minder matchpunten.'' En nóg een voordeel volgens de manager: zijn bij de minder anonieme datingsites mannen duidelijk in overtal, bij Parship is de man/vrouw-verdeling zo goed als in evenwicht.

In Duitsland is het gebruik van de site onderzocht. Leden blijken per inschrijvingsperiode van zes maanden gemiddeld vijf keer contact te leggen met een single uit hun matchbox. Eén op de vijf leden verlengt na zes maanden het abonnement. Van de leden die niet verlengen blijkt 40 procent via de website een partner te hebben gevonden; 20 procent stopt omdat ze elders tegen een nieuwe liefde is aangelopen.

De Nederlandse site is nog in ontwikkeling. Zo is manager Van Schagen nog bezig met het aanstellen van een ledencoach die telefonisch of schriftelijk kan adviseren bij problemen. Op de website van Parship staan vele vertaalde tips van de Duitse ledencoach Nicole Schiller. Deze psychologe raadt leden aan het persoonlijkheidsprofiel aan te vullen met zelfgeschreven teksten in de rubriek Ik over mezelf. Aan de hand van zes opgegeven vragen (bijvoorbeeld `Een dag is voor mij perfect als...') kunnen leden zo iets meer informatie over zichzelf geven. In de praktijk blijkt deze zelfgegeven informatie voor de meesten het belangrijkste selectiecriterium te zijn, stelt Schiller. Al waarschuwt de ledencoach voor al te ontwapenende eerlijkheid op het gebied van erotiek. ,,Wie de zin `Drie dingen die voor mij belangrijk zijn...' aanvult met `Seks, seks en... seks', loopt door zoveel openhartigheid wellicht een paar leuke contacten mis.''

Wie zich inschrijft bij Parship kan aangeven of hij openstaat voor grensoverschrijdende contactverzoeken. Dat wil ik wel. Waarom zou mijn grote liefde niet in Duitsland kunnen wonen? Twee dagen na mijn inschrijving zit in mijn mailbox een contactverzoek van een 50-jarige badmintonspeelster uit het postcodegebied van Potsdam. Een dag later komt het verzoek van een 45-jarige vertaalster uit de Oostenrijkse deelstaat Stiermarken. Een gescheiden vrouw die met operettes en zwemmen wel heel andere liefhebberijen heeft dan ik. Als ik onze persoonlijkheidsprofielen vergelijk, blijkt dat deze vrouw niet half zoveel behoefte heeft aan intimiteit als ik en wat betreft assertiviteit is zij mij meer dan de baas.

De Oostenrijkse heeft bij haar internetflirt een foto gedaan. Ik zie een vrouw met te veel make-up, lelijke sieraden en een bos plastic rozen voor zich op tafel. Smachtend blikt ze in de lens. Oeps, is dit nu het resultaat van de `wetenschappelijke' contactmethode waarmee het relatiebureau schermt?

Maar dan stel ik tot mijn opluchting vast, dat ik met deze Oostenrijkse vertaalster slechts 50 schamele matchpunten deel. Beduidend onder de grens voor kans op succes. Met een snelle muisklik wijs ik in alle anonimiteit het contactverzoek af. Terug in mijn matchbox tref ik twee nieuwe kandidaten met een veel hoger aantal matchpunten. Een theatermaakster die fluit speelt en een manager die tamme ratjes houdt. Fluit en tamme ratjes? Ach, alles beter dan operette. Nu nog verliefd worden.

Johanna en Willem willen ter bescherming van hun privacy niet met hun achternaam of foto in de krant.

Parship in cijfers

Bedrijf: Parship.nl

Opgericht: 1 september 2003

Eigenaar: Duitse uitgever Holtzbrinck

Kernactiviteit: online relatiebemiddeling tussen alleenstaanden

Vestigingsplaats: Nieuwegein

Aantal werknemers: 3 in Nederland, 30 in Duitsland

Aantal actieve Nederlandse leden: ,,Honderdduizend aan het eind van het jaar''

Verwachte omzet in 2004: wil Parship niet zeggen

Winstgevend: Parship als geheel wel, in Nederland nog niet

Dit is de laatste aflevering van deze serie over handel op internet. Voorgaande delen zijn te lezen op www.nrc.nl.