Opnieuw hevige gevechten rond moskee in Najaf

De ,,beslissende slag'' tegen de aanhangers van de opstandige shi'itische leider Muqtada al-Sadr is vanochtend begonnen. Dat heeft de Iraakse interim-minister van Defensie, Hazem al-Shaalan, tegen de nieuwszender al-Arabiya gezegd.

Vanuit Najaf werden vanochtend hevige gevechten gemeld rond de moskee waarin het graf van Imam Ali zich bevind. Al-Sadr heeft zich hier verschanst. Rond de moskee zouden Amerikaanse soldaten met aanhangers van de shi'itische leider vechten. De Amerikaanse minister van Defensie Rumsfeld herhaalde vanochtend nogmaals dat hij het niet waarschijnlijk acht dat de Amerikaanse strijdkrachten de moskee, een van de heiligste plekken voor shi'itische moslims, zullen bestormen.

Al-Sadr weigerde gisteren een omvangrijke delegatie van de nationale conferentie te ontmoeten. De delegatieleden waren in Najaf om Al-Sadr ertoe te bewegen zijn `Mehdi-leger' te ontwapenen en om te vormen tot een politieke partij. De shi'itische leider zei echter de delegatie, die aankwam in Amerikaanse Black Hawk-helikopters, te beschouwen als boodschappers van de bezetter.

Volgens zijn woordvoerder was hij ook wegens ,,de Amerikaanse agressie'' bezorgd over zijn eigen veiligheid tijdens een eventuele ontmoeting met de delegatie. Al-Sadr, die zich met zijn aanhangers verschanst in de moskee waarin het graf van Imam Ali ligt, wordt belegerd door de Amerikanen. Die zeggen echter opdracht te hebben gekregen om tijdens de aanwezigheid van de delegatie het vuur te staken.

De delegatie heeft wel een ontmoeting gehad met medewerkers van Al-Sadr. Beide zijden omschreven die als positief.

De nationale conferentie over de toekomst van Irak is vandaag aan haar vierde dag begonnen nadat de delegatieleden het gisteren niet eens konden worden over de vorm van een interimparlement. Gisteren al kwamen grote meningsverschillen naar buiten over het kiezen van de honderd parlementariërs. Honderden afgevaardigden dreigden toen voortijdig op te stappen omdat ze vinden dat ze worden gemanipuleerd en geen echte zeggenschap hebben.

Ondertussen blijft het onrustig in Irak. In de sunnitische provincie Al-Anbar, ten westen van Bagdad, werd gisteren een Amerikaanse soldaat gedood. In de stad Basra kwam een Britse soldaat om het leven.

Een Iraakse medewerker van de Duitse televisiezender ZDF werd vanochtend dood aangetroffen even buiten Falluja, zo meldde de hoofdredacteur. Mahmoud Hamid Abbas, een lokale producent van de zender en geboren in Falluja, was zondag afgereisd naar de stad om reacties van de bevolking te vragen over de nationale conferentie. Het is onduidelijk waarom Abbas is vermoord en door wie.