`Howard won de verkiezingen op basis van leugen'

De Australische oppositie wil dat een parlementaire onderzoekscommissie nagaat of premier John Howard in het najaar van 2001 wist dat een verhaal dat bootvluchtelingen hun kinderen overboord gooiden om asiel te krijgen, niet klopte.

Op 10 oktober 2001 liet de Australische minister van Defensie, Peter Reith, foto's zien van jonge kinderen in zee. De beelden ondersteunden een mededeling van de minister van Immigratie Philip Ruddock drie dagen eerder dat vluchtelingen hun kinderen in zee gooiden om zo de Australische marine te bewegen hun asiel te verlenen. Enkele maanden later bleek dat de foto's waren genomen toen de marine probeerde de vluchtelingen te redden nadat hun boot was gezonken.

Premier Howard heeft altijd gezegd dat hij niet was ingelicht over het feit dat het verhaal niet klopte. Een voormalige hoge ambtenaar van Defensie zegt nu echter dat hij Howard ,,twee of drie keer'' heeft verteld dat er geen bewijs was dat de asielzoekers inderdaad hun kinderen overboord zetten. Mike Scrafton zou de premier enkele dagen voor de verkiezingen van november 2001 hebben ingelicht.

De conservatief, die de verkiezingen won, speelde in zijn campagne in op de onder Australiërs altijd aanwezige angst dat het land zal worden overspoeld door arme Aziatische vluchtelingen. Howard vertelde de kiezers dat ouders die Australië chanteerden door hun kinderen overboord te gooien, onder zijn regering nooit zijn land binnen zouden komen.

De minister-president ontkent de beschuldigingen van Scrafton. Hij zegt dat de ambtenaar slechts heeft gesproken over een videoband die geen duidelijkheid over het verhaal bood. Dit was ook het verhaal dat Scrafton in 2002 aan een interne commissie vertelde. Nu zegt de ambtenaar bang te zijn geweest voor zijn carrière.

Oppositieleider Mark Latham van de Labor-partij noemt de uitlatingen van Scrafton een ,,zaak van nationale veiligheid'', omdat Australiërs hun politieke leider moeten kunnen vertrouwen. ,,Howard ging de laatste verkiezingen in op basis van een leugen. Dat moet gecorrigeerd worden'', aldus Latham. De partij eist een nieuw onderzoek naar de zaak. De resultaten daarvan zullen echter pas na de verkiezingen komen.

Toenmalig minister van Defensie Reith erkende in 2002 al dat hij wist dat er geen bewijs voor de beschuldiging was. Ook ex-minister van Immigratie Philip Ruddock gaf toe dat het om ,,desinformatie'' ging. Reith verklaarde echter dit voor de verkiezingen niet aan Howard te hebben verteld.

Aan Howards integriteit wordt al getwijfeld vanwege de militaire steun die de Australië gaf in de oorlog in Irak. Uit een opiniepeiling die vandaag werd gepubliceerd, blijkt dat driekwart van de Australiërs gelooft dat de minister-president hen misleidde over de redenen waarom Australië ten oorlog trok. Een op de twee gelooft echter dat Howard niet bewust loog.