Phelps geen Spitz

Zondag ging al een streep door het allerhoogste doel: acht gouden medailles. Sinds gisteren, na zijn derde plaats op de 200 meter vrije slag, weet Michael Phelps dat hij in Athene niet in de voetsporen zal treden van Mark Spitz.

Spitz verzamelde 32 jaar geleden, bij de Olympische Spelen van München, het recordaantal van zeven gouden medailles. Met acht starts en een lichaam dat `gemaakt' is voor het water zou zijn erfopvolger Phelps (19) die unieke prestatie kunnen evenaren, en misschien zelfs wel overtreffen. Meenden, hoopten en voorspelden de Amerikaanse media.

Zelf beweerde Phelps vorige week dat hij al tevreden zou zijn als hij in de Griekse hoofdstad minimaal één gouden medaille zou winnen. Zaterdag, op de openingsdag van het achtdaagse zwemtoernooi, schreef de alleskunner uit Baltimore volgens verwachting de 400 meter wisselslag op zijn naam.

Maar na het brons van de Amerikaanse estafetteploeg (4x100 vrij) was het gisteren uitgerekend Ian Thorpe, die zijn twee jaar jongere collega bevrijdde uit het korset van het Amerikaanse superioriteitsdenken. De Australiër had vooraf gewaarschuwd voor al te hooggespannen verwachtingen. Als Phelps met minder dan zeven gouden plakken terugkeerde, zou dat als een nederlaag worden ervaren, en hoe reëel was dat?

Gelaten nam de hoofdpersoon zelf gisteren afscheid van de Spitz-droom. Eens temeer zei hij te beseffen hoe uniek de prestatie van zijn inspirator indertijd was. ,,In mijn geval is één gouden medaille ook al mooi.''

Nu Phelps' missie als mislukt wordt beschouwd, verschuift de aandacht naar een ander thema: het vermeende `vals spel' van Kosuke Kitajama. Volgens Aaron Peirsol, gisteren winnaar van de 100 meter rugslag, heeft de Japanner zich zondag bij de start van zijn winnende race op de 100 school schuldig gemaakt aan een verboden `dolfijnslag', ten koste van de Amerikaanse favoriet Brendan Hansen, die tweede werd. Tv-beelden van de onderwatercamera's (waarover de juryleden niet kunnen beschikken) zouden dat bewijzen. Kitajama ontkent de aantijging.