Nieuwe maantjes Saturnus

De ruimtesonde Cassini-Huygens heeft rond de planeet Saturnus twee nieuwe maantjes ontdekt. Daarmee komt het totaal aantal manen rond de gasreus met zijn opmerkelijke ringen op 33.

De manen, provisorisch S/2004 S1 en S/2004 S2 genoemd, zijn drie en vier kilometer in diameter, een stuk kleiner dan de tot nu toe bekende manen, waarvan de kleinste nog altijd 20 kilometer meet. Ze draaien in een baan die respectievelijk 194.000 en 211.000 kilometer is verwijderd van het centrum van de planeet, tussen de banen van de Saturnusmanen Mimas en Enceladus.

De nieuwe hemellichamen zijn ontdekt door de Franse astrofysicus dr. Sébastien Charnoz van de Universiteit van Parijs. Charnoz vertelde dat hij de maantjes tijdens zijn vakantie ontdekte. ,,Misschien moet ik meer vakantie nemen. Wekenlang heb ik gezocht naar dit soort objecten op mijn kantoor in Parijs, maar pas toen ik op vakantie was ontdekte het computerprogramma op mijn laptop de nieuwe maantjes.''

S/2004 S1 is mogelijk 23 jaar eerder al waargenomen door de Voyager-ruimtesonde van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Op slechts één van de vele foto's die de Voyager vanuit de Saturnus-regio naar de aarde seinde is een vaag vlekje zichtbaar, dat destijds S/1981 S14 werd genoemd en dat mogelijk overeenkomt met het nieuwe maantje.

De ontdekking van de minimaantjes rond Saturnus leidt tot nieuwe speculaties over het voorkomen van kometen. Kleine objecten als S/2004 S1 en S/2004 S2 kunnen volgens astronomen niet blijven voortbestaan als kleine kometen (ter grootte van een huis) algemeen zouden zijn. Deze zouden de kleine maantjes namelijk vroeg of laat verpulveren bij een botsing, waarna het puin een nieuwe ring zou vormen rond de planeet.