IJshockeyheld Tsjechië

De Tsjech Ivan Hlinka, die gisteren in een ziekenhuis in zijn geboorteland in de provinciestad Karlovy Vary is overleden na een verkeerongeval, was een grootheid in het Tsjechische ijshockey. De 54-jarige Hlinka werd als speler drie keer wereldkampioen met Tsjechoslowakije en speelde jarenlang in de Noord-Amerikaanse profcompetitie NHL. Hij won olympisch zilver en brons bij de Winterspelen. Hij werd eerder dit jaar uitgeroepen tot beste speler aller tijden in Tsjechië.

Hlinka kwam gisteren met zijn auto op de provinciale weg van Karlovy Vary naar Praag in botsing met een vrachtwagen. Hij overleed even later aan zijn verwondingen in een nabijgelegen ziekenhuis. Hlinka laat een vrouw en een zoon achter.

Als bondscoach was Hlinka bijna even succesvol dan als speler. Hij leidde de Tsjechische ploeg in 1998 naar olympisch goud bij de Winterspelen in Nagano, waar voor het eerst professionals mochten meedoen. In 1999 was hij met Tsjechië de winnende trainer bij het wereldkampioenschap in Noorwegen. Hlinka was ook clubcoach – als een van de eerste Europeanen – van de Pittsburgh Penguins.

Hlinka was geboren in het noorden van Tsjechoslowakije in de provinciestad Most. Hij begon zijn ijshockeyloopbaan als aanvaller van eersteklasser CHC Litvinov. Hij maakte in zijn 19-jarige carrière in totaal 374 treffers in 544 wedstrijden. In de jaren zeventig en tachtig van de vorige eeuw speelde hij elf wereldkampioenschappen en twee Winterspelen. Als international scoorde hij 132 keer in 256 wedstrijden.

Zoals veel topspelers uit de Sovjet-Unie en Tsjechoslowakije – twee toenmalige toplanden in Europa – werd hij als voormalige staatsamateur op latere leeftijd profspeler in de NHL. Hij speelde in Noord-Amerika voor de Vancouver Canucks. Bij de Canadese club scoorde hij in twee seizoenen 42 keer in 137 duels.

Hlinka sloot zijn actieve loopbaan tussen 1985 en 1987 bij EV Zug in Zwitserland af. Daarna werd hij coach en manager. In Pittsburgh werd hij geroemd om zijn tactische verniewingen, maar bekritiseerd om het feit dat hij geen Engels wilde leren. Hij werd mede daarom na een paar jaar ontslagen.