Programma

De eerste Spelen duurden met alleen de stadionloop van 192 meter één dag. Vijftig jaar veranderde niets, maar nadat in 724 voor Christus de dubbele stadionloop op het programma kwam, gingen de organisatoren zoeken naar meer uitbreidingen. Vier jaar later kwam de langeafstandsloop erbij. In 708 voor Christus werd er voor het eerst geworsteld en werd de vijfkamp geïntroduceerd. Twintig jaar later werden bokswedstrijden op het programma gezet en kort daarop, in 680 voor Christus, wagenrennen. Veertig jaar later kwamen er paardenraces bij en het pankration, een combinatie van worstelen en boksen. In de jaren daarna werden wel nieuwe nummers geprogrammeerd, maar alleen de in 520 voor Christus voor het eerst gehouden hoplitodromos, een hardloopwedstrijd voor soldaten in wapenuitrusting, werd een vast onderdeel.

De Spelen duurden toen vermoedelijk zes dagen, maar de verschillende wedstrijdonderdelen waren geconcentreerd op drie dagen. Niemand vergat dat de Spelen ter ere van Zeus werden gehouden. De eerste dag had met de plechtige processie, de eed, de indeling van de atleten en een strijd tussen trompetters een ceremonieel karakter. Dag twee waren er wedstrijden voor jonge atleten die nog niet toe waren aan het grote werk. Dag drie begonnen de grote wedstrijden en werden in de ochtend de hippische nummers, wagenrennen en paardenraces afgewerkt op de grote renbaan. In de middag verplaatsten de toeschouwers zich weer naar het stadion voor de vijfkamp. Laat in de avond werd een offer gebracht voor de mythologische held Pelops, die met de stichting van de Spelen in verband werd gebracht. Dag vier was voor Zeus, met op het grote altaar een offer van de gastheren uit Elis. Honderd stieren werden geofferd. Daarna was er een grote feestmaaltijd voor officials en atleten. Pas op dag vijf kwamen de sporters in actie, bij de loopnummers, vijfkamp, vechtsporten en de soldatenloop. Op de zesde dag werden de atleten gehuldigd. In een lange stoet trokken de winnaars naar de tempel van Zeus, waar ze een krans van takken van de heilige olijfboom kregen uitgereikt. Dat was het officiële einde van de Spelen. Daarna barstte een groots feest los.