IJswater en ventilatoren koelen paarden af

Bij de military verliezen de paarden morgen in de hitte van Athene veel vocht. Zesduizend kilo ijs staat klaar om de viervoeters na de wedstrijd af te koelen.

De cross country van de military (`eventing') is 5,5 kilometer lang, met 34 hindernissen die uit 45 sprongen bestaan. De snelheid waarmee de paarden over de hindernissen moeten springen is hoog: ruim 32 kilometer per uur. Terwijl de hitte in Griekenland slopend is.

De Britse veterinair Leo Jeffcott is verantwoordelijk voor het welzijn van de paarden en maakt zich weinig zorgen. ,,Tijdens de wereldkampioenschappen in Den Haag, Barcelona, Atlanta en ook in Sydney werd de cross eveneens bij zeer hoge temperaturen verreden en daar hadden we de zaken toch ook uitstekend in de hand. Ik verwacht daarom hier evenmin problemen'', denkt Jeffcott, die tijdens de olympische wedstrijden over een klein legertje dierenartsen kan beschikken.

Zo heeft hij een tiental zeer ervaren dierenartsen aan de finish. Bij elke hindernis is er minstens één arts aanwezig en verspreid over de cross zijn nog eens acht dierenartsen te vinden die met de auto razendsnel ter plaatse kunnen zijn indien acute hulp noodzakelijk mocht zijn.

Probleem is echter dat de wedstrijd zoals die in Athene wordt verreden een geheel nieuwe is. Tot en met de Olympische Spelen van vier jaar geleden in Sydney kende de uithoudingsproef vier onderdelen. Twee wegparcoursen, oftewel een lange buitenrit, met daar tussenin een steeple, waarbij de paarden in rengalop over de hindernissen (bestaande uit heggen) sprongen.

Deze onderdelen zijn, mede vanuit het oogpunt van besparingen op de betrekkelijk hoge kosten, komen te vervallen. Daardoor komen de paarden bij de cross country, het enige onderdeel dat rest, fit en fris aan de start. Ze moeten zich nu voor de cross zelf warmlopen, maar dat zal volgens Jeffcott geen probleem opleveren.

,,Wij verwachten een temperatuur van dertig graden plus, waardoor de paarden van de zon al heel veel warmte ontvangen. Daar komt nog eens bij dat de paardenlijven bij inspanning ook nog eens een enorme hoeveelheid warmte genereren'', zegt Jeffcott. Daarom denkt de hoofdveterinair dat de paarden niet tijdens maar na de rit het meeste gevaar lopen.

Omdat de luchtvochtigheid laag is, kunnen de paardenlichamen goed afkoelen. Een van de manieren waarop een paard afkoelt is door te transpireren. Hiermee verliest een paard behalve vocht ook elektrolyten. ,,Waar wij dus voor moeten zorgen is dat wanneer de paarden aan de finish komen ze niet alleen goed worden gekoeld, maar dat we ook elke mogelijke vorm van uitdroging tegengaan'', vertelt Jeffcott.

Daarom heeft hij aan de eindstreep zijn beste dierenartsen ingezet. Daar zullen de paarden zeker een half uur in de schaduw `gemonitord' worden, totdat ze voldoende zijn afgekoeld en hersteld van de inspanningen. In deze cooling down area staan enorme ventilatoren opgesteld en zijn naast duizenden liters water ook duizenden kilo's ijs aanwezig.

,,Wij denken dat we de lichamen na tien tot dertig minuten weer op temperatuur hebben. We zullen het niemand toestaan om de paarden uit dit gebied naar de stal over te brengen voordat de veterinairen zeker zijn dat het lichaam volledig gekoeld is'', zegt Jeffcot.

In de stallen wordt de verzorging voortgezet. Ook daar zijn dierenartsen aanwezig en daar kunnen, indien noodzakelijk, de paarden aan het infuus worden gelegd. Jeffcot: ,,Vergeet niet dat de paarden tijdens de uithoudingsproef gemakkelijk tussen de twintig en dertig liter vocht kunnen verliezen. Natuurlijk zullen we er alles aan doen om de paarden via de natuurlijke weg te laten drinken en te voorzien van elektrolyten, maar mocht het nodig zijn dan kunnen we ze ook nog aan een infuus leggen.''