Chaos rond eerste Iraakse conferentie

In de Iraakse hoofdstad Bagdad zijn gisteren tussen de 1.100 en 1.300 afgevaardigden uit het hele land bijeengekomen voor een driedaagse conferentie om een interimparlement te kiezen.

De openingsdag verliep chaotisch, met een mortieraanval waarbij twee mensen werden gedood, en met ongeveer honderd delegatieleden die luidkeels protesteerden tegen de Amerikaanse betrokkenheid bij de gevechten in de heilige stad Najaf.

Vanochtend besloot de nationale conferentie een delegatie naar Najaf te sturen om de opstandige shi'itische leider Muqtada Al-Sadr te bewegen zijn strijdgroepen weg te halen bij de heiligdommen in de stad. Ook zal er bij Al-Sadr op worden aangedrongen terug te komen op zijn eerdere, pertinente weigering deel te nemen aan de nationale conferentie en het proces van politieke wederopbouw in Irak.

In Najaf zelf liepen onderhandelingen tussen de interimregering en de radicale leider zaterdag op niets uit. Gisteren laaiden de gevechten weer op na betrekkelijke rust op vrijdag en zaterdag. De regering heeft inmiddels alle aanwezige Iraakse, Arabische en buitenlandse journalisten opgedragen de stad te verlaten, kennelijk met het oog op een nieuw offensief tegen Al-Sadr. Daarbij zullen Iraakse troepen het voortouw nemen, teneinde de anti-Amerikaanse sentimenten niet nog verder aan te wakkeren. Al-Sadr heeft zijn aanhangers uit het hele land opgeroepen naar Najaf te komen.

,,Er zal snel een grootscheepse aanval worden ondernomen om de gevechten in Najaf tot een einde te brengen'', zei een woordvoerder van het Iraakse ministerie van Binnenlandse Zaken gisteren.

Het Amerikaanse leger maakte vanochtend bekend dat gisteren drie Amerikaanse soldaten zijn gesneuveld in gevechten met milities van Al-Sadr in de provincie Najaf. In Hilla, tussen Najaf en Bagdad, kwamen gisteren ten minste dertien mensen om bij gevechten tussen Iraakse troepen en aanhangers van Al-Sadr, nadat de dag eerder al zeker 43 Irakezen waren gedood. Een groep van twintig Poolse militairen die werd belegerd in een politiebureau in Hilla, werd zaterdagochtend bevrijd door hun landgenoten. Volgens ooggetuigen hebben rebellen twee politiebureaus in brand gestoken.

De nationale conferentie, die eerder werd uitgesteld, is bedoeld om een tussentijds parlement te kiezen dat aanblijft tot de nationale verkiezingen in januari volgend jaar. De vergadering vindt plaats in de zwaarbewaakte `groene zone' in Bagdad. Gisteren werd in de buurt van de bijeenkomst een bus getroffen door mortieren; daarbij vielen twee doden en zeventien gewonden.

In zijn openingstoespraak zei interimpremier Allawi dat de bijeenkomst ,,een uitdaging is aan duivelse en tyrannieke krachten die dit land willen vernietigen''. Allawi bleef maar even op de bijeenkomst. Met name shi'itische afgevaardigden dreigden gisteren de conferentie alsnog te verlaten indien er geen eind komt aan de militaire operaties in Najaf.