T. rex groeide tot ruim twee kilo per dag

Tyrannosaurus rex dankt zijn gewicht van meer dan vijfduizend kilogram aan een groeispurt tussen het 14de en 18de levensjaar. De tweebenige vleesetende dinosauriër – in gewicht vergelijkbaar met een Afrikaanse olifant – was volwassen rond zijn twintigste en werd iets minder dan dertig jaar oud. Een groep onderzoekers onder leiding van Gregory Erickson, verbonden aan het American Museum of Natural History in New York, trekt deze conclusies op basis van onderzoek aan botten van T. rex (Nature, 12 augustus).

De leeftijd van dinosauriërs valt te bepalen door groeiringen (vergelijkbaar met jaarringen bij bomen) te tellen in kleine botten (heup- en kuitbeenderen). Moderne alligators en hagedissen hebben ook dergelijke jaarringen. Het gewicht en de omvang van de dieren schatten de onderzoekers op basis van de dikte en de bijpassende draagkracht van dijbeenbotten van Tyrannosaurus rex-fossielen. Er zijn intussen meer dan 30 exemplaren van T. rex gevonden. De dijbeenderen zijn zelf niet geschikt voor datering, omdat deze zwaardere botten op latere leeftijd vervormen en hol worden.

In de top van zijn groeispurt kwam T. rex dagelijks meer dan twee kilogram aan. Kennis over de groeicurve van Tyrannosaurus is van belang om hypothesen te toetsen over de leefwijze van de op een na grootste vleeseter die ooit op aarde heeft rond gelopen (na de dinosauriër Giganotosaurus carolinii van bijna 7.000 kilogram). Zo staat ter discussie of T. rex een snelle jager was, omdat zijn lichaamsbouw daar volgens sommige paleontologen niet geschikt voor was. Erickson merkt op dat deze biomechanische beperking voor T. rex tot zijn 13de levensjaar in elk geval niet van belang was, omdat het jonge dier niet meer dan duizend kilogram woog. In zijn jonge jaren kan T. rex dus best een zeer snelle jager zijn geweest.

Erickson veronderstelt dat de kennis over de groeispurt van T. rex in de toekomst zal helpen bij het vinden van een antwoord op de vraag waarom deze vleeseter in de laatste miljoenen jaren van het Krijt uitgroeide tot enorme afmetingen, terwijl verwanten zoals Albertosaurus sarcophagus en Gorgosaurus libratus veel kleiner zijn gebleven.