Robot gaat Hubble oplappen

Het plan om de Hubble-telescoop met een robot op te lappen gaat door, zo heeft Nasa-directeur Sean O'Keefe dinsdag bevestigd. Hoogste ogen gooit de Dextre (naar dexterous = handig), een twee-armige robot die is ontwikkeld door de Canadese ruimteorganisatie. De lancering van de robot staat gepland voor 2007. Hij moet de Hubble, het paradepaardje van de Nasa, van nieuwe batterijen en instrumenten voorzien. Die taak was eigenlijk voorbehouden aan een Space Shuttle, maar sinds de ramp met de Columbia, februari vorig jaar, wordt een vlucht naar de Hubble per ruimteveer te gevaarlijk geacht. Als de robotmissie slaagt, kan de ruimtetelescoop minstens tot 2012 mee. Geraamde kosten: 1 à 1,6 miljard dollar.

Overigens maakte de Nasa vorige week bekend dat een van de vier instrumenten aan boord van de Hubble is uitgevallen. Het gaat om de STIS (Space Telescope Imaging Spectrograph), door een Shuttle-bemanning tijdens een service-missie in 1997 geïnstalleerd. De geplande levensduur bedroeg toen vijf jaar. Op 3 augustus zette de STIS, die bepaalde kleuren licht in het zichtbare en ultraviolette gebied van het spectrum opmeet, zichzelf in de slaapstand. Nasa-technici vermoeden een storing in de (elektrische) voeding. Of een back up-voeding kan inspringen valt te bezien: die is in 2002 gerepareerd maar nog nooit uitgeprobeerd.