Energiereuzen in rustiger vaarwater

Tot ongenoegen van hun aandeelhouders stortten de Duitse energiegiganten RWE en E.on zich onder hun vorige management in een serie ondoordachte overnames. Alleen al in Groot-Brittannië moest RWE in 2002 meer dan 1,3 miljard euro afschrijven, en E.on 2.4 miljard euro, omdat ze voor hun nieuwe aanwinsten te veel geld hadden uitgegeven.

Beide concerns hebben het afgelopen jaar besteed aan het nogal saaie, maar lucratieve werk van het persen van winst uit de bestaande bedrijfsonderdelen, het afstoten van belangen in niet tot de kerntaken behorende activiteiten en het repareren van de balans. RWE heeft een enorme hoeveelheid schuld terugbetaald - nadat de nettoschuld piekte op 25 miljard euro, staat die nu op het meer behapbare 16 miljard euro. De schuld van E.on is gedaald naar 8 miljard euro. De aandeelhouders hebben beide bedrijven daarvoor beloond. De koers van RWE is dit jaar met 60 procent omhooggeschoten, die van E.on 20 procent.

Maar RWE maakt zich alweer op voor spannender tijden. Nu de belangen in Hochtief en Heidelberger Druck zijn verkocht, laat het bedrijf proefballonnetjes op voor nieuwe overnames. Het concern zegt 1,7 miljard euro uit de belangenverkopen achter de hand te willen houden voor verdere investeringen en aankopen. De aanwinsten zullen niet groot zijn en in de lijn liggen van bestaande activiteiten, maar ze brengen niettemin enig risico met zich mee.

E.on heeft zichzelf daarentegen een moratorium op verdere overnames opgelegd tot 2006. Het concern staat bloot aan risico's door zijn recente investeringen in Rusland. Maar nu het Russische gas zo goedkoop is, lijken die investeringen aantrekkelijk. Bovendien moet E.on een hoop belangen afstoten. Die in Degussa en Vitera zouden 7 miljard euro waard zijn en staan op de nominatie verkocht te worden. Nu beide concerns op een vergelijkbare koers-winstverhouding worden verhandeld - en tegen een korting ten opzichte van het Europese gemiddelde - lijkt E.on tot 2006 een betere gok.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.