Al-Sadr `gewond' bij offensief in Najaf

Over het lot van de Iraakse radicale shi'itische leider Muqtada al-Sadr bestaat verwarring. Volgens enkele van zijn medewerkers zou hij bij Amerikaanse beschietingen in de Zuid-Iraakse stad Najaf gewond geraakt zijn. De Iraakse interim-regering ontkent dat Al-Sadr gewond is geraakt. Volgens minister van Binnenlandse Zaken Falag al-Naqib wordt er onderhandeld over een vrije aftocht van Al-Sadr en enkele honderden aanhangers die zich verschuilen in de moskee waarin zich het graf van Imam Ali bevindt, een van de heiligste plaatsen voor shi'itische moslims.

Amerikaanse en Iraakse troepen trokken gisteren Najaf en het naburige Kufa binnen om een eind te maken aan de opstand onder leiding van de shi'itische leider. Al-Sadr dreigde eerder deze week ,,tot de laatste druppel bloed'' te zullen strijden tegen de Amerikaanse bezetting van Irak. Hij riep gisteren zijn aanhangers in andere steden op te protesteren bij Amerikaanse gebouwen.

In de Zuid-Iraakse stad Basra is vanochtend vroeg een Britse freelance journalist ontvoerd. Zijn ontvoerders dreigen hem te doden als het Amerikaanse leger niet binnen een etmaal stopt met het offensief in Najaf. Dat blijkt uit verklaringen van ooggetuigen en een videoband die uren na de ontvoering opdook, waarop de 23-jarige Brit was te zien omringd door gemaskerde mannen.

Het offensief in Najaf ging vanochtend onverminderd voort, met een kort bestand zodat ambulances een onbekend aantal gewonden konden ophalen. Naar schatting duizend aanhangers van Al-Sadr worden volgens Amerikaanse en Iraakse legerwoordvoerders teruggedrongen in het gebied rond het graf van Imam Ali. Een Amerikaanse woordvoerder benadrukte vanochtend nogmaals dat de moskee zelf ongemoeid zal worden gelaten. Een bestorming van het gebedshuis wordt dan ook niet verwacht.

Iraakse functionarissen hebben aangegeven dat als dat nodig mocht zijn, alleen Irakezen de moskee zullen betreden. In een verklaring zei interim-premier Allawi vanochtend dat ,,onze moedige troepen zich nooit op de heilige tempel hebben gericht, maar dat de opstandelingen de plaats een doelwit hebben gemaakt door zich er te verschansen''.

In Londen zei groot-ayatollah Ali Sistani, die momenteel in een Brits ziekenhuis ligt voor een behandeling aan zijn hart, dat hij Najaf nooit zou hebben verlaten als hij geweten had hoe snel de situatie verslechterde. Vertegenwoordigers van Sistani, de hoogste shi'itische geestelijke, pogen in Najaf te bemiddelen.