Militair offensief in Najaf begonnen

Amerikaanse en Iraakse troepen zijn de Zuid-Iraakse stad Najaf en het naburige Kufa binnengetrokken om een eind te maken aan de opstand onder leiding van de shi'itische leider Muqtada al-Sadr.

Ooggetuigen maakten vanochtend melding van zware gevechten met de milities van Al-Sadr in de buurt van de oude begraafplaats in Najaf, terwijl tanks een cordon hebben gelegd rond de Imam Ali moskee.

Maar een woordvoerder van het Amerikaanse leger benadrukte vanochtend dat de moskee zelf en andere shi'itische heiligdommen in Najaf en Kufa ongemoeid zullen worden gelaten. ,,De operatie van vandaag is bedoeld om de bewegingsvrijheid van de troepen van Al-Sadr in te perken, en om hen verder te isoleren in de moskeeën die zij gebruiken als hun uitvalsbases'', aldus de legerwoordvoerder.

Hij zei ook dat de nu ingezette militaire operatie – die gistermiddag al werd aangekondigd, nadat eerder burgers was gewaarschuwd te vertrekken – ,,strikt binnen de richtlijnen'' verloopt die de Iraakse interim-premier Iyad Allawi heeft verstrekt om mogelijke schade aan de heiligdommen te voorkomen en om ,,de burgers en de toekomst van Irak te beschermen''.

Het oplossen van de crisis in Najaf is de grootste uitdaging voor de Iraakse interim-regering sinds de Amerikaanse machtsoverdracht in juni. Premier Allawi probeerde afgelopen weekeinde tevergeefs Al-Sadr te bewegen tot een `politieke oplossing'. Vanochtend liet Al-Sadr opnieuw een verklaring uitgaan waarin hij oproept de strijd voort te zetten. ,,We hebben de Amerikaanse troepen al acht dagen weerstaan. We zullen ze nog eens acht dagen bestrijden'', zei hij. In verschillende steden gingen gisteren en vanochtend duizenden mensen de straat op om hun steun aan Al-Sadr te betuigen en het vertrek van premier Allawi te eisen.

Ook elders in Irak is het shi'itische geweld opgelaaid, zoals in de volkswijk Sadr City van de hoofdstad Bagdad. Het Iraakse ministerie van Gezondheid zei vanochtend dat in de stad Al-Kut, 170 kilometer ten zuidoosten van Bagdad, ten minste 72 mensen zijn gedood en 148 gewond bij Amerikaanse luchtaanvallen op stellingen van aanhangers van Al-Sadr en bij gevechten tussen het Mehdi-leger van de shi'itische leider en Iraakse politie-eenheden. Het politiebureau in de stad zou in brand staan.

Vanuit de Iraanse hoofdstad Teheran keerde gisteren Ahmad Chalabi terug in Bagdad, de prominente politicus en voormalige protégé van de VS die in ongenade is gevallen. Afgelopen weekend vaardigde een Iraakse rechter een arrestatiebevel tegen hem uit wegens valsemunterij. Het Iraakse ministerie van Binnenlandse Zaken liet vanochtend evenwel weten niet van plan te zijn om Chalabi op te pakken. Chalabi, lid van de voormalige Iraakse regeringsraad, zegt dat hij is teruggekeerd om zijn onschuld aan te tonen. Ook tegen zijn neef Salem, organisator van het tribunaal tegen Saddam Hussein, loopt een arrestatiebevel. (AFP, Reuters)

falluja: pagina 5